População de Efeméridas Caiu Para Metade – Ameaçando Cadeia Alimentar

As efeméridas, insetos que formam enxames com milhares de milhões de indivíduos e que são visíveis no radar meteorológico, estão em declínio acentuado, espelhando a situação vivida pelos insetos no mundo inteiro.terça-feira, 28 de janeiro de 2020

Todos os verões, as efeméridas surgem nos lagos e rios, tomando de assalto os céus da América do Norte. Estes insetos, particularmente abundantes no norte da bacia do rio Mississippi e nos Grandes Lagos, vivem na água sob a forma de ninfas antes de se transformarem em adultos voadores. E sincronizam-se para formar enxames gigantes de até 80 mil milhões de indivíduos, enxames tão grandes que, nas cidades à beira-mar, os insetos são apanhados por limpa-neves.

Esta abundância de insetos fornece alimento a uma enorme variedade de animais, sejam aves, morcegos ou peixes de água doce comercialmente importantes. Mas uma nova investigação revela que as efeméridas estão em declínio. De acordo com um estudo publicado no dia 21 de janeiro na Proceedings of the National Academy of Sciences, desde 2012, em todo o norte do Mississippi e no lago Erie, estas populações caíram mais de 50%, provavelmente devido à poluição e à proliferação de algas.

"Ficámos realmente surpreendidos por verificar um declínio ano após ano", diz o autor principal do estudo, Phillip Stepanian, bio-meteorologista na Universidade de Notre Dame. "Foi algo completamente inesperado."

“Estes enxames são tão grandes e espessos que até aparecem no radar meteorológico que é usado para rastrear chuva e neve. Durante muito tempo, os meteorologistas ignoraram estes sinais como se fossem um tipo de ruído”, diz Phillip Stepanian, que tem formação em meteorologia e percebeu que estes sinais podiam oferecer informações úteis sobre as populações e movimentos de animais como aves e insetos, incluindo as efeméridas.

No estudo, Stepanian e os seus colegas usaram o radar para fazer uma estimativa das populações de efeméridas, validando o método comparando-o com o número de ninfas encontradas nos sedimentos no fundo de rios e lagos.

O estudo revelou que, na região oeste do lago Erie, entre 2015 e 2019, as populações de efeméridas do género Hexagenia diminuíram uns incríveis 84%. E de 2012 a 2019, na vizinha bacia do rio Mississippi, a norte, caíram 52%.

O declínio destas populações é importante porque os insetos são um elo importante na cadeia alimentar, servindo de alimento para uma variedade de predadores. E também transferem toneladas de nutrientes da água para a terra, um serviço ecológico muito valioso.

"As efeméridas desempenham funções críticas nos ecossistemas aquáticos e terrestres", diz Jason Hoverman, ecologista na Universidade Purdue.

“E como também desempenham um papel importante enquanto presas, o seu declínio pode ter repercussões na cadeia alimentar.”

Declínio preocupante
Existem várias razões possíveis para este declínio. Em primeiro lugar, os níveis de pesticidas neonicotinóides aumentaram nos últimos anos no lago Erie e em muitos dos sistemas de água doce na região Centro-Oeste dos EUA. De acordo com um estudo de 2018, nas medições feitas nos Grandes Lagos, os produtos químicos, que são tóxicos para muitos insetos, revelaram níveis 40 vezes superiores aos níveis de segurança estabelecidos pela Agência de Proteção Ambiental dos EUA.

Em segundo lugar, o lago Erie é particularmente afetado pela proliferação de algas – proliferação provocada pelo escoamento de fertilizantes em excesso e por outros poluentes carregados de nutrientes. Estas proliferações podem resultar em “zonas mortas” sem oxigénio, que são tóxicas para as criaturas presentes no fundo dos lagos ou rios, como as crisálidas. Em terceiro lugar, a temperatura da água está a subir devido às alterações no clima, interferindo potencialmente no ciclo de vida destes animais e diminuindo a circulação de oxigénio no lago.

“As efeméridas servem como um indicador geral da qualidade da água”, diz Kenneth Krieger, diretor do Centro Nacional de Pesquisa de Qualidade da Água na Universidade de Heidelberg. Kenneth estuda as efeméridas do lago Erie há vários anos. “É por isso que o seu declínio é um motivo de preocupação.”

“É possível que outras espécies de insetos aquáticos sofram o mesmo declínio pelas mesmas razões”, acrescenta Francisco Sanchez-Bayo, ecologista na Universidade de Sydney, na Austrália. “A consequência inevitável é o declínio das populações de aves, sapos, morcegos e peixes que comem insetos nessas regiões”, diz Francisco.

Apocalipse de insetos
Infelizmente, estes insetos não estão sozinhos: estudos feitos pelo mundo inteiro mostram declínios alarmantes de uma enorme variedade de insetos. Um dos estudos, publicado em abril na Biological Conservation, sugere que 40% de todas as espécies de insetos estão em declínio e podem morrer nas próximas décadas.

Os neonicotinóides são muito conhecidos pela toxicidade que têm para os insetos aquáticos, e as efeméridas parecem ser particularmente suscetíveis. E outro estudo feito recentemente num lago do Japão descobriu que o uso de neonicotinóides levou ao declínio dos invertebrados que viviam na água, dando origem a um colapso subsequente em duas das espécies de peixes comercialmente mais importantes.

“Estas populações de insetos já sofreram declínios em décadas anteriores, mas depois recuperaram. Porém, o declínio consistente e continuado dos últimos anos é perturbador”, diz Hoverman.

“Esta investigação é mais uma que se vem juntar à lista crescente de estudos que revelam declínios substanciais entre as populações de insetos.”
 

Este artigo foi publicado originalmente em inglês no site nationalgeographic.com

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