As aranhas sonham? Um novo estudo sugere que sim.

As aranhas-saltadoras movem rapidamente os olhos e tremem durante o descanso, sugerindo que têm sonhos visuais, nunca antes observados em aracnídeos.

Por Elizabeth Anne Brown
Publicado 10/08/2022, 14:52
Evarcha arcuata

Uma aranha-saltadora (Evarcha arcuata) em flores. Estes aracnídeos parecem experienciar sonhos visuais e talvez até pesadelos.

Fotografia por Stephen Dalton, Minden Pictures

A investigação "de campo" para Daniela Rößler, uma ecologista da Universidade de Konstanz, equivale tipicamente a uma viagem à remota Amazónia brasileira. Mas durante os confinamentos do coronavírus de 2020, o melhor que podia fazer era agarrar num pedaço de relva perto da sua casa em Trier, na Alemanha.

Daniela Rößler (pronuncia-se RUES-slur) encantou-se rapidamente pelas pequenas aranhas-saltadoras da floresta. Depois do anoitecer, algumas aranhas-saltadoras, do tamanho da sua unha do dedo mindinho, retiraram-se para pequenas bolsas de seda chamadas "retiros". A investigadora encontrou outras imóveis, penduradas de cabeça para baixo a partir de um único fio de seda com as pernas cuidadosamente enroladas — e ocasionalmente a mover-se.

"A forma como se contraíram fez-me pensar em cães e gatos a sonhar", diz Daniela Rößler.

Não demorou muito até Daniela Rößler montar um berçário para crias de aranhas no laboratório, de forma a observar os seus oscilos noturnos. A nova investigação da especialista, publicada a 8 de agosto na revista científica Proceedings of the National Academy of Science, revela que as aranhas-saltadoras experienciam um estado de sono com movimentos rápidos dos olhos, semelhantes aos observados em humanos a sonhar.

As pernas de uma aranha-saltadora tremem e enrolam-se quando descansam, como se vê aqui, durante um estado de sono REM.

Fotografia por of Daniela C. Rößler

O chamado sono REM, também caracterizado pelo relaxamento muscular e alterações na atividade elétrica no cérebro, é considerado importante na consolidação da memória e pode desempenhar um papel no desenvolvimento de importantes habilidades de sobrevivência.  Confirmar o estado de sono semelhante ao REM em aranhas-saltadoras pode alterar a nossa compreensão de quando e como evoluiu - até à data, o sono semelhante ao REM apenas foi identificado em animais com espinha dorsal (répteis, pássaros, peixes e na maioria dos mamíferos).

A "inteligência das aranhas" – e os sonhos das aranhas – “são, provavelmente, completamente diferentes dos nossos," diz Nate Morehouse, professor associado na Universidade de Cincinnati que estuda a visão e tomada de decisão em aranhas-saltadoras e não esteve envolvido no estudo. "Mal posso esperar para descobrir o caminho que este novo estudo abriu para que todos nós compreendamos esta espécie, nos seus próprios termos."

 

O olho da aranha

Não se pode fazer uma tomografia cerebral numa aranha como se faz em humanos ou noutros animais maiores. Nem se pode perguntar como dormiram, mas nas aranhas bebés, pode-se ver nas suas cabeças. Nos primeiros dez dias de vida, as aranhas-saltadoras, também designadas salticidas, não desenvolveram pigmentos no exoesqueleto que cobrem as suas pequenas cabeças, um espaço quase inteiramente dedicado aos seus olhos.

São basicamente "retinas ambulantes", diz Nate Morehouse. 

Seis olhos menores proporcionam uma visão monocromática de 360 graus do mundo, que é muito sensível ao movimento, enquanto os olhos principais - os olhos "grandes, redondos e engraçados" - proporcionam uma visão de alta resolução semelhante em acuidade à de um gato doméstico, explica Nate Morehouse. Embora os seus olhos estejam fixos e não possam rodar em tomadas como a nossa, as retinas em forma de boomerang movem-se na parte de trás dos olhos principais, deslocando o campo de visão da aranha.

No seu laboratório, Daniela Rößler começou a tentar filmar aranhas adormecidas para estudar os seus hábitos de sono, usando uma lupa e uma câmara de visão noturna. Ela focou-se nos movimentos oculares e corporais das aranhas, que fornecem pistas sobre o que está a acontecer enquanto descansam.

Descobriu celeremente que experienciam períodos de movimento rápido da retina, que aumentaram de duração e frequência durante toda a noite, durando cerca de 77 segundos e acontecendo aproximadamente a cada 20 minutos.  Foi durante estes períodos tipo REM que Daniela Rößler observou movimentos do corpo descoordenados - os seus abdómens mexeram-se, as pernas enrolaram-se ou desenrolaram-se.

Os esguichos das aranhas, órgãos na ponta do abdómen responsáveis pela criação de seda, iam periodicamente "enlouquecendo", segundo Daniela Rößler. Tal como os rítmicos pés de um cão bebé a dormir, as aranhas pareciam estar a "praticar" um dos seus comportamentos acordados.

Apesar das aranhas-saltadoras não fazerem teias, "definem constantemente pequenas âncoras de seda onde quer que vão", explica. "Nunca andam por aí sem deixar vestígios de seda, por isso, no caso de saltarem, têm sempre uma linha de reserva, como um cordão."

Nate Morehouse diz que uma das principais teorias sobre o sono REM é que permite que os animais aprimorem habilidades essenciais de sobrevivência.

"Ocasionalmente, há coisas a acontecer que só posso explicar com a teoria de que elas têm um pesadelo", diz Daniela Rößler. Estão pacificamente pendurados, com as pernas enroladas, quando de repente "todas as pernas se estendem ao mesmo tempo, como aah!"

Também acontecem períodos de movimento coordenado quando as aranhas param para esticar-se, ajustar a linha de seda em que estavam penduradas, ou limpar-se. A julgar pela falta de movimento da retina, parece que as aranhas estavam apenas a despertar para se sentirem confortáveis antes de regressarem ao seu repouso.

 

Para dormir, talvez para sonhar?

Daniela Rößler sublinha que ainda não foi provado que este período de inatividade em aranhas pode ser tecnicamente considerado sono. Para isso, várias coisas têm de ser verificadas — incluindo demonstrar que as aranhas são menos estimulantes, ou mais lentas para responder a estímulos, e precisam de "recuperar o sono" se forem privadas dele.

Das suas observações exteriores, "parecem ser realmente capazes de distinguir o que é uma perturbação real" e o que não é, diz Daniela Rößler.

Se, por exemplo, houver "vibração na vegetação ou na seda — reagem imediatamente", diz. Mas quando está ventoso, balançam na brisa e não se importam.

Os cientistas estão confiantes de que todos os animais dormem, embora o que parece possa variar descontroladamente. Algumas aves e mamíferos marinhos só dormem com metade do cérebro de cada vez, enquanto os animais que hibernam conseguem dormir quase continuamente durante semanas ou meses. Definir "sonhar" é ainda mais desafiante — mas os períodos de descanso como o REM indiciam que os animais estão a ter sonhos visuais.

 

Saltar para a oportunidade de aprender 

Outros investigadores de aranhas-saltadoras descreveram o estudo de Daniela Rößler como incrivelmente entusiasmante.

"Foi uma ideia inteligente, com métodos relativamente simples, que deram um resultado muito profundo", diz Alex Winsor, candidato a doutoramento na Universidade de Massachusetts Amherst, que estuda a visão nas aranhas-saltadoras. Ele e a sua orientadora, Beth Jakob, que estudou aranhas-saltadoras durante décadas, dizem que estão ansiosos por chegar a Daniela Rößler com ideias para estudos posteriores.

"Estamos interessados em descobrir se elas respondem a estímulos visuais" durante este estado de sono, disse Beth Jakob — afinal não têm pálpebras. O Alex Winsor já está a desenvolver um sistema para monitorizar a atividade cerebral em aranhas-saltadoras, o que pode fornecer ainda mais provas de que estão a sonhar.

"Estou a usar um único elétrodo de tungsténio — um fio muito fino" colocado fora da cabeça para detetar a atividade elétrica, diz Alex Winsor. A equipa também planeia combinar isto com uma configuração que a equipa usou anteriormente para monitorizar os movimentos da retina em aranhas a ver pequenas televisões. 

As aranhas-saltadoras como a Evarcha arcuata, a espécie apresentada neste estudo, encontradas em toda a Eurásia, são as esquisitas da classe aracnídea na medida em que são extremamente visuais. Embora as saltadoras vão para a cama (ou talvez, para o cordão) no escuro porque já não conseguem ver bem o suficiente para caçar, as aranhas noutras famílias são mais propensas a fazer “sestas” com pequenos períodos de inatividade durante o dia e a noite.

As aranhas que não saltam geralmente têm uma visão muito mais fraca e dependem muito de movimentos de deteção na sua teia para perceber o mundo que as rodeia, por isso são necessárias mais investigações para determinar como o sono pode ser para elas.

"Talvez estejam a sonhar [em] vibrações", diz Daniela Rößler.

 

Embaixadores aracnídeos    

Com quase 6.000 espécies de aranhas-saltadoras espalhadas por todos os continentes, exceto a Antártida, é quase garantido que há uma aranha-saltadora no seu quintal ou no seu quarteirão.

Os saltadoras são uma "grande porta de entrada" para as pessoas que têm receio de aranhas, diz Daniela Rößler - elas têm os olhos expressivos e grandes como uma personagem de desenhos animados, uma enorme diversidade de padrões de cores, e fazem elaboradas danças para os seus parceiros. Há uma comunidade próspera de aranhas-saltadoras no TikTok e no YouTube - algumas delas ex-aracnofóbicas.

As saltadoras podem tomar decisões estratégicas, pensar à frente, contar e - potencialmente - sonhar. Nate Morehouse diz que as pessoas são muitas vezes desafiadas e confortadas aprendendo sobre as capacidades cognitivas das aranhas-saltadoras - torna-as menos alienígenas, mas também mais dignas de respeito ou empatia.

"Se elas sonham, quero dizer, o que se pode fazer? Não se pode esmagar uma aranha que sonha", diz Daniela Rößler.


Este artigo foi publicado originalmente em inglês no site nationalgeographic.com

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