Estas traças misteriosas voam à noite em linha reta, mas como?

Os biólogos usaram um avião e pequenos transmissores para rastrear a acherontia, estabelecendo um recorde científico no processo.

Por Jason Bittel
Publicado 12/08/2022, 12:01
acherontia

No seu estudo, os investigadores focaram-se na acherontia - uma grande migrante noturna que viaja mais de 3.000 quilómetros entre a Europa e África todos os anos.

Fotografia por Christian Ziegler, INSTITUTO MAX-PLANCK DE COMPORTAMENTO ANIMAL

As acherontias conseguem gritar quando são provocadas. As suas costas apresentam um padrão que se assemelha a um crânio humano, que lhes deu protagonismo mortal no filme O Silêncio dos Inocentes. E agora, os infames insetos ajudaram os cientistas a fazer algo que outrora se julgava impossível.

Ao encaixar nas traças pequenas mochilas temporárias com transmissores de rádio e libertando-as à noite, os cientistas conseguiram acompanhá-las num pequeno avião enquanto as traças realizavam a sua migração anual para sul.

A rota de voo mais marcante foi uma traça que se dirigiu de um aeroporto em Konstanz, Alemanha, a mais de 80 quilómetros a sul dos Alpes Suíços — o voo de insetos mais longo alguma vez seguido continuamente.

O voo noturno recentemente registado representa apenas uma pequena parte da migração de 3.860 quilómetros do norte da Europa para as margens do Mediterrâneo e mais além - talvez até ao sul da África subsariana. No outono, uma geração das traças geralmente migra para fora da Europa para campos de reprodução a sul; a próxima geração voa de volta para a Europa na primavera.

Os investigadores usam lâmpadas e lençóis para criar as chamadas "armadilhas de luz" para atrair e estudar insetos. Nesta fotografia, um cientista inspeciona uma acherontia num recinto especial. Os insetos foram mais tarde marcados e libertados para estudo.

Em comparação com a maioria dos outros insetos, as acherontias são voadoras rápidas, com velocidades máximas de voo observadas a 60 km/h. Mas para as localizar num avião que viajava a uma velocidade muito maior, os cientistas mantiveram o ritmo voando em círculos sobrepostos enquanto ouviam um som tipo woppp feito quando as antenas da aeronave detetavam uma traça a mais de 300 metros abaixo.

"Com uma antena em cada asa, é quase como se tivesses duas orelhas a ouvir", explica Martin Wikelski, diretor do Instituto Max Planck de Comportamento Animal e autor sénior de um estudo publicado hoje na revista científica Science.

Como piloto de longa data, Martin Wikelski conseguiu pilotar o Cessna 172 enquanto os seus colegas libertavam uma a duas traças no chão abaixo. Ele saberia quando iria começar a ouvir sons quando Myles Menz, o principal autor do estudo, transmitia pela rádio, "traças à vista!"

Estudos semelhantes de rastreio têm sido realizados em aves, e Martin Wikelski também usou o método com sucesso em morcegos e libelinhas. Mas a descoberta relacionada com as acherontias provém de avanços do tamanho da tecnologia de transmissor de rádio, bem como do tamanho maior do inseto em comparação com as traças mais comuns, com asas maiores do que a altura de uma lata de refrigerante.  

"Eles têm tentado fazer isto com insetos, e finalmente conseguiram", diz Gerard Talavera, especialista em migração de borboletas e explorador da National Geographic que não esteve envolvido no novo estudo. "É fantástico ver pessoas a fazer um trabalho corajoso como este."

Voar "absolutamente em frente"

Não só o estudo é impressionante como se apresenta uma prova de conceito que pode ser valiosa na investigação de outros insetos, mas também revelou alguns aspetos interessantes da migração de traças.

Por um lado, os cientistas suspeitam há muito que o vento faz soprar os insetos para fora do curso durante as migrações, uma suposição natural considerando que mesmo os grandes lepidopteranos como as acherontias pesam menos do que um botão médio de camisa.

Então, quando Martin Wikelski subiu pela primeira vez aos céus, monitorizou a direção do vento e a velocidade com os seus instrumentos a bordo e traçou um percurso que assumiu que as traças seriam orientadas nessa direção. Mas ao fazê-lo, rapidamente perdeu o rasto das traças.

"Depois apercebi-me que as traças ainda estão ali", conta. "Apercebemo-nos que estavam a ir em linha reta, absolutamente retas, independentemente do que o vento estivesse a fazer."

Para entender como as traças realizaram o feito, os cientistas olharam para as suas altitudes. Quando o vento soprava nos seus rostos, as traças aumentavam a sua velocidade enquanto voavam baixo em direção ao chão. E quando o vento estava nas suas costas, os animais subiram cerca de 300 metros para aproveitar melhor a aceleração, mas diminuíram a sua velocidade.

As traças são grandes para insetos voadores, pesando até 3,5 gramas, e foram fixadas com pequenas etiquetas de rádio com um peso de 0,2 gramas — menos de 15% do peso corporal dos adultos.

Fotografia por Christian Ziegler, INSTITUTO MAX-PLANCK DE COMPORTAMENTO ANIMAL

Por outras palavras, as traças pareciam estar cuidadosamente a equilibrar a sua velocidade com o seu sentido de orientação. Os cientistas suspeitam que, como vários outros insetos, a bússola interna da traça é calibrada usando uma combinação de magnetismo, visão e, possivelmente, o seu olfato.

Além disso, o facto de as traças terem sido capazes de mostrar uma "completa compensação", ou manter um caminho reto mesmo sob ataque de diferentes velocidades e direções, é outra estreia para os insetos migratórios.

"Aparentemente, estes insetos conseguiram encontrar um sistema para se manterem perfeitamente no caminho da sua rota de navegação", diz Martin Wikelski. "E isso é entusiasmante."

A próxima fronteira de rastreio de insetos

Para os cientistas que estudam a migração de insetos, a possibilidade de rastrear indivíduos é inovadora, porque lhes permitirá responder a questões sobre as quais só podiam especular antes.

"A que velocidade podem voar? Onde param e o que forragem? São coisas que foram muito assumidas, mas esta é a primeira vez que se obtêm dados reais para algumas destas questões", diz Gerard Talavera.

Há também razões no mundo real para aprender mais sobre os triliões de insetos migratórios do mundo.

"Os gafanhotos do deserto ainda afetam uma em cada dez pessoas por ano", diz Martin Wikelski, referindo-se à forma como os insetos migradores devastam as colheitas, levando à fome. "E isso cria grandes conflitos humanos."

A capacidade de rastrear insetos pode um dia ajudar-nos a parar a propagação de espécies invasoras, conservar espécies ameaçadas de extinção, como a borboleta-monarca, e conter a propagação de doenças transmitidas por insetos, explica.

Pode acontecer mais cedo do que pensa. Dois novos satélites previstos entrar em órbita em 2028, como parte de uma parceria entre a NASA e as agências espaciais europeias, permitirão aos cientistas rastrear grandes insetos individuais, como traças e libelinhas, não apenas ao longo de uma noite, mas como voam por todo o mundo.

Traças à vista, de facto.


Este artigo foi publicado originalmente em inglês no site nationalgeographic.com

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