Oiça raias a emitir sons pela primeira vez - mas o motivo é um mistério

Novos vídeos captados na Austrália e na Indonésia revelam que, pelo menos duas espécies de raia, fazem barulhos semelhantes a cliques — mas não se sabe como o fazem.

Por Jason Bittel
Publicado 2/08/2022, 14:13
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Uma raia desliza nas águas da Ilha Heron, Austrália, na Grande Barreira de Coral.

Fotografia por Johnny Gaskell

As baleias cantam, os camarões estalam, e os peixes-sapo entoam canções de amor. E a raia? Até há pouco tempo, os cientistas acreditavam que os peixes-chatos eram tão silenciosos quanto uma panqueca.

Agora, um estudo quebrou o silêncio. Os vídeos revelam que duas espécies de raias - Urogymnus granulatus e Pastinachus ater, ambas nativas do Pacífico Indo-Oeste — emitem cliques impressionantes e inconfundíveis.

De facto, num dos vídeos, o clique de uma raia foi tão barulhento que fez com que o fotógrafo deixasse cair a sua câmara, diz Lachlan Fetterplace, o ecologista marinho da Universidade Sueca de Ciências Agrícolas que liderou o estudo, publicado recentemente na revista científica Ecology.

Enquanto quase mil espécies de peixes ósseos fazem algum tipo de ruído, os tubarões e as raias tinham, até agora, sido considerados como forasteiros silenciosos. E isso é surpreendente, porque os cientistas e mergulhadores estão na água com estes animais a toda a hora.

OUVIR RAIAS A FAZER SONS SOB AS ONDAS
PHILIP CHRISTOFF, JAVIER DELGADO ESTEBAN, JOHNNY GASKELL/FISH THINKERS RESEARCH GROUP

"Isso é uma coisa estranha", diz Lachlan Fetterplace. "Mergulho muito com outras espécies de raias, e agora estou a duvidar de mim mesmo. Posso ter perdido isto?”

"Isto só mostra que não sabemos tudo", acrescenta. "Estamos no ano de 2022, e podemos descobrir algo que nunca ninguém viu só por estar no meio ambiente e fazer observações na história natural."

Como é que uma raia emite um som?

Antes do novo estudo, a única evidência verificada de raias que faziam sons tem origem num estudo de raias em cativeiro. Publicado em 1970, este estudo registou cliques curtos e afiados vindos dos peixes, mas só depois dos cientistas os estimularem à força. Só em 2017 e 2018 é que vários dos coautores do novo estudo gravaram vídeos de alta qualidade enquanto mergulhavam na Indonésia e na Austrália, que captaram os ruídos.

Mesmo que as provas em vídeo de que estas raias emitem ruídos pareçam ser um afundanço, os investigadores não têm a certeza de como os animais produzem os sons.

"Eles não têm cordas vocais, e não há um mecanismo claro que explique como o fazem", afirma Lachlan Fetterplace.

Nos vídeos, os espiráculos - os dois buracos nas cabeças das raias usados para mover água através das suas guelras - parecem contrair-se à medida que o som do clique é ouvido. Isto sugere que o peixe pode estar a criar atrito entre os espiráculos e o tecido circundante, ao contrário de quando estalamos os dedos. Também é possível que as raias estejam a formar sons criando um vácuo, como quando clicamos nas nossas línguas, explica Lachlan Fetterplace.

Seja o que for que se esteja a passar, é provável que seja revelado em breve, uma vez que outros cientistas já estão a planear estudos para analisar a anatomia das raias mais aprofundadamente.

O que é que as raias estão a tentar dizer?

Para a sua pesquisa, Lachlan Fetterplace e os seus colegas compararam a largura de banda e as frequências dos sons à conhecida gama de audiências da raia. Confirmaram que as raias conseguem ouvir estes sons, o que pode significar que são uma forma de comunicação.

As jovens raias descansam sob mangais em Geoffrey's Bay, parte da Reserva de Conservação da Grande Barreira de Coral da Austrália. Os cientistas registaram as raias a emitir um ruído de palmas que pode servir de sinal de que estão a caminho ou o envio de um sinal de socorro a outros indivíduos do seu grupo.

Fotografia por J. Javier Delgado Esteban

Ao mesmo tempo, o trabalho dos cientistas mostrou que os tubarões-de-recife e os tubarões-limão - predadores de ambas as espécies de raias - também conseguem ouvir os cliques. Isso sugere que as raias podem emitir os sons quando sentem um predador a aproximar-se como um aviso, talvez para ficar longe das farpas venenosas das raias.

Da mesma forma, os sons rápidos e altos podem ser simplesmente uma distração que surpreende um predador e dá à raia a oportunidade de escapar.

No entanto, existe outra possibilidade.

Quando o fotógrafo e coautor Javier Delgado Esteban testemunhou uma raia de mangais selvagem a emitir sons em 2018 em Geoffrey Bay, Austrália, observou outro comportamento interessante. Depois de fazer os cliques, foi rapidamente acompanhado por uma série de outras raias. (Veja a enorme raia que bateu o recorde do maior peixe de água doce do mundo.)

"Os outros vinham e empilhavam-se à volta, e todos têm as suas caudas com espigões a levantarem-se", explica Lachlan Fetterplace, sugerindo que os cliques podem ser uma forma de chamar reforços.

"Muito, muito emocionante"

Audrey Looby, uma candidata a doutoramento e ecologista da comunidade marinha na Universidade da Flórida, publicou recentemente um estudo da emissão de ruído em peixes. Ela peneirava mais de 800 referências que remontam a 1874 e encontrou muito poucas referências a elasmobrânquios, o grupo que inclui tubarões e raias.

"Ler um estudo destes sair, onde há vídeo e uma descrição completa de comportamentos associados a esses sons, é realmente, muito emocionante", diz Audrey Looby.

Quanto à forma como esta capacidade passou despercebida durante tanto tempo, Audrey Looby diz que pode ser explicada por qualquer um dos vários fatores. Por exemplo, talvez as raias emitam sons ocasionalmente, ou apenas certas espécies conseguem fazê-lo, ou os peixes são mais propensos a produzir ruído em determinada hora ou estação.

"Também conseguem ser muito difíceis de estudar porque são muitas vezes altamente móveis e evasivas", diz Looby.

Como muitas espécies de raia estão ameaçadas de extinção, Lachlan Fetterplace deixa uma palavra de precaução. Enquanto ele e os coautores do artigo esperam que a sua pesquisa descubra mais exemplos de raias a emitir som, "não queremos que o público saia e se aproxime muito de uma raia só para obter este tipo de ruído".

"Isso não é bom para as raias", afirma, "e é potencialmente perigoso."

 

Este artigo foi publicado originalmente em inglês no site nationalgeographic.com.

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