Animais

Novas Espécies: Caranguejo Yeti

O crustáceo em alto-mar, que vive perto de fontes hidrotermais, é apenas a terceira espécie de caranguejo yeti conhecida pela ciência.

Por Jason Bittel

24 junho 2015

É branco. É cabeludo. É indescritível. É um... caranguejo yeti. Conheça Kiwa tyleri, o mais novo membro da família de caranguejos yeti e o primeiro a ser encontrado nas águas frias da Antártida.

Ao contrário do seu homónimo Abominável Homem das Neves, este crustáceos tem o comprimento que pode ir de metade de um pé (15 centímetros) a menos de 0,5 centímetros. É apenas a terceira espécie conhecida de caranguejos yeti, um grupo de criaturas peludas armadas, descoberto pela primeira vez em 2005 no Pacífico Sul.

Na busca pelo novo yeti, em 2010, os cientistas pilotaram um veículo operado remotamente pelas fontes hidrotermais de East Scotia Ridge, a mais de 8.500 pés (2.600 metros) de profundidade.

Lá, eles encontraram comunidades prósperas de caranguejos yeti, que vivem em ambientes mais duras do que qualquer um dos seus parentes.

"Nós sabíamos imediatamente que tínhamos encontrado algo tremendamente novo e único na pesquisa hidrotermal", diz o líder do estudo Sven Thatje, ecologista da Universidade de Southampton do U.K.
A análise dos caranguejos da Antártida revelou que eles eram espécies geneticamente distintas, de acordo com o novo estudo, publicado a 24 de junho na revista PLOS ONE.

Zona Goldilocks

Águas próximas do cume de East Scotia ficam geralmente um pouco acima do congelamento. No entanto, o líquido expelido das aberturas é super quente e pode exceder os 700 graus Fahrenheit (cerca de 400 graus Celsius).

Porque a água arrefece rapidamente longe das aberturas de ventilação, K. tyleri tem apenas um pequeno espaço, semelhante a Goldilocks em que se pode sobreviver. Se estiverem muito próximo da saída, fritam. Se estiverem muito longe, congelam.

Como resultado, Thatje diz que os yetis da Antártida agrupam-se muito mais perto do que as outras duas espécies conhecidas. Ele observou-os em cima uns dos outros, "como feijão num frasco, a encher todo o espaço disponível" — alguns 700 espécimes em apenas 11 pés quadrados (um metro quadrado).

Thatje também disse que a espécie recém-descoberta é melhor a escalar do que o seu parente — uma vez que tem membros dianteiros mais curtos e mais robustos. K. tyleri também é mais robusto e compacto do que os seus primos — os plain-lovin. O seu físico provavelmente permite que o crustáceo manobre a posição em superfícies verticais dos respiradouros.

A equipa também viu algumas fêmeas fora das zonas habitáveis dos respiradouros. Thatje levanta a a hipótese de que tal como muitas outras espécies submarinas, a larva do caranguejo yeti precisa de temperaturas mais baixas para se desenvolver.

O que significa que a mãe terá que fazer um grande sacrifício: O frio tem um preço visível nas fêmeas, deteriorando o seu corpo com tempo. Os caranguejos fêmea provavelmente só se reproduzem uma vez antes de morrer.

Um Peito Peludo é Melhor

No geral, os caranguejos yeti são excelentes a adaptar-se ao seu estilo de vida adverso. Visto que não há nenhuma luz solar onde eles vivem, eles desenvolveram outras forma de obter energia: eles fabricam a sua própria comida.

Os caranguejos têm estruturas semelhantes a pelos no seu peito e braços, chamados cerdas, que atraem bactérias, a sua principal dieta.

Estes peitos cabeludos inspiraram a sua alcunha de “caranguejo Hoff”, em homenagem a David Hasselhoff do Baywatch.

Sem ofensa para Hasselhoff, mas Thatje diz que prefere o nome oficial da espécie, K. tyleri, que ele e a sua equipa escolheram para honrar as realizações de Paul Tyler, um professor emérito da Universidade de Southampton e um pioneiro na investigação do mar profundo.

Andrew Thurber, um ecologista marinho da Universidade Estadual do Oregon, diz que o caranguejo yeti na Antártida é “realmente uma descoberta surpreendente”.

Isto é especialmente verdade porque ninguém sabia que estes animais existiam há uma década, diz Thurber, que ajudou a descrever a segunda mais conhecida espécie de caranguejos yeti, que vive na costa da Costa Rica, em 2011.

“Isto simplesmente diz o quão pouco ainda sabemos”, diz ele, “e como algumas destas novas espécies podem ser mais generalizadas do que pensávamos.”

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