Como a COVID-19 afeta o coração

Muitos pacientes estão a sentir palpitações cardíacas, dores no peito e falta de ar, mesmo depois de recuperarem da COVID-19. Mas os novos estudos oferecem motivos de esperança.

Por Amy McKeever
Publicado 7/12/2021, 12:04
Coração de uma paciente com COVID-19

Nesta imagem vemos uma radiografia a cores do coração dilatado de uma paciente de 74 anos com COVID-19. Alguns pacientes continuam a apresentar sintomas cardiovasculares meses após recuperarem da COVID-19 – mesmo que as suas tomografias e outros exames apresentem resultados normais.

Fotografia por P. Marazzi

Danielle Huff estava a fazer exercício na sua passadeira elétrica quando reparou pela primeira vez que sentia dores no peito. Danielle Huff tinha recuperado de um caso grave de COVID-19 apenas duas ou três semanas antes, durante o qual apresentou quase todos os sintomas imagináveis: dores de garganta, dores de cabeça, congestão nasal, tosse, perda de olfato, dores no corpo, um caso ligeiro de conjuntivite e um peso constante no peito como se tivesse algo a fazer pressão sobre o mesmo.

Mas a sensação que tinha no peito era diferente – era uma dor mais aguda que surgiu de repente. Danielle Huff, que está na casa dos 30 anos e é diretora de uma escola em Illinois, tem um histórico familiar de problemas cardíacos e receava que estes sintomas pudessem ser um sinal de algo sério. Apesar de ter tentado levar um estilo de vida saudável – praticando ioga ou caminhando todos os dias – Danielle Huff rapidamente ficou demasiado assustada para continuar a fazer exercício.

“Cheguei a um ponto em que simplesmente já não conseguia”, diz Danielle Huff. “Estava com medo das dores no peito porque não sabia o que eram.” Por fim, o seu médico encaminhou-a para um cardiologista especializado no tratamento de pacientes que recuperaram de COVID-19, mas que ainda apresentam sintomas cardíacos.

Desde o início da pandemia que os cientistas suspeitam que a COVID-19 não é apenas uma doença dos pulmões, mas também do coração e dos vasos sanguíneos. “Percebemos desde muito cedo que a coagulação estava a desempenhar um papel importante”, diz Jeffrey Berger, diretor do Centro de Prevenção de Doenças Cardiovasculares da Universidade Langone de Nova Iorque. Em março de 2020, os médicos já observavam taxas inesperadamente elevadas de coágulos sanguíneos nos seus pacientes, levando a um aumento nos ataques cardíacos e acidentes vasculares cerebrais. As autópsias também revelaram massas de minúsculos coágulos de sangue em locais onde os médicos normalmente não os observam, como no fígado e nos rins.

Agora, sabe-se que os danos cardiovasculares provocados pela COVID-19 não se resolvem assim que o paciente recupera da infeção inicial. Para alguns pacientes, as imagens de ressonância magnética mostram sinais de inflamação meses após a eliminação do vírus. Outros continuam a ter níveis elevados de troponina, uma substância química que é libertada no sangue sempre que há danos no músculo cardíaco.

Curiosamente, Danielle Huff fez uma bateria de testes ao coração e os resultados eram normais. Ainda assim, Danielle Huff sentia tanta falta de ar que teve de sair de uma aula de ioga e não conseguia andar pela escola sem parar para se sentar. E cerca de um mês depois de recuperar da COVID-19, começou a sentir palpitações cardíacas.

Como se não bastasse, algumas pessoas que tiveram apenas casos ligeiros ou até mesmo assintomáticos de COVID-19 também apresentaram sintomas de longa duração, como palpitações cardíacas, dores no peito, falta de ar e fadiga extrema. Os cientistas continuam perplexos com a situação.

“Para mim, não há dúvidas de que estes indivíduos estão a lidar com sintomas reais”, diz James de Lemos, cardiologista do Centro Médico Southwestern da Universidade do Texas e vice-presidente do comité de registo CVD COVID-19 da Associação Americana do Coração. “A questão passa por saber se há alguma lesão no coração que esteja a provocar sintomas que não estamos a detetar.”

Mas há motivos de esperança. Os investigadores estão a fazer progressos na compreensão de como evitar que a COVID-19 ataque o coração e os vasos sanguíneos. Os médicos também estão a aprender mais todos os dias sobre como podem tratar os sintomas da chamada COVID longa – e estão a ser realizadas investigações rigorosas para ajudar a perceber o que provoca estes sintomas.

Como a COVID-19 ataca o sistema cardiovascular

No início de 2020, os médicos perceberam rapidamente que o uso de anticoagulantes, que ajudam a evitar a coagulação do sangue, aumentava as probabilidades de sobrevivência dos pacientes com casos moderados de COVID-19. Jeffrey Berger acrescenta que também ficou claro que a coagulação sanguínea não era algo que conseguissem tratar apenas com terapias anticoagulantes.

“Um em cada quatro pacientes ainda estava a morrer ou a precisar de suporte para os órgãos”, diz Jeffrey Berger.

Nos últimos cinco a dez anos, os cientistas começaram a perceber que as plaquetas desempenham um papel no desenvolvimento de inflamações e coágulos indesejados em doenças como a psoríase, VIH, lúpus e artrite reumatóide. Estas minúsculas células sanguíneas têm um propósito principal: interromper uma hemorragia ligando-se a um vaso sanguíneo danificado e formando um coágulo. Com isto em mente, Jeffrey Berger e uma equipa de investigadores começaram a tentar perceber qual era o papel desempenhado pelas plaquetas nos casos de COVID-19.

“Descobrimos que não era nada como esperávamos”, diz Jeffrey Berger. “Foi como se alguém tivesse alterado a arquitetura genética das plaquetas.”

Num estudo publicado na Science Advances, os investigadores mostram que o vírus pode entrar nos megacariócitos, as células da medula óssea que produzem as plaquetas. A célula infetada acaba depois por alterar o material genético das plaquetas para estas se tornarem mais ativas e emite sinais de proteínas que tornam o revestimento dos vasos sanguíneos pegajoso e inflamado. Isto faz com que os vasos fiquem propensos a desenvolver coágulos que se podem espalhar pelo corpo inteiro.

Os cientistas também descobriram que o vírus enfraquece as ligações no tecido que reveste os vasos sanguíneos, tornando-os permeáveis em vez de os selarem, como seria de esperar quando há coágulos.

“É como uma faca de dois gumes”, diz Ben Maoz, engenheiro biomédico da Universidade de Telavive e autor principal de um estudo feito recentemente que identificou as proteínas do SARS-CoV-2 que provocam mais danos no revestimento dos vasos sanguíneos. “A COVID-19 afeta os vasos sanguíneos de forma dupla e oposta.”

A permeabilidade dos vasos sanguíneos permite que o sangue e outros químicos se espalhem para lugares onde não devem estar – incluindo os sacos de ar dos pulmões e os tecidos de outros órgãos. Os efeitos podem ser variados, desde pulmões inundados – como se observa em muitos dos casos graves de COVID-19 – até complicações no fígado, rins e, é claro, no coração.

“De repente, estão a surgir coisas contra as quais devíamos estar protegidos”, diz Ben Maoz, comparando os danos a um saco do lixo com buracos: os buracos vão permitir que alguns resíduos regressem para a nossa casa. Alguns dos danos subsequentes destes furos no saco do lixo, como o cheiro nauseabundo, são rapidamente detetados. Mas outros – por exemplo, uma infestação de ratos – podem não ser evidentes durante meses. A extensão dos danos vai depender da gravidade dos furos e da quantidade de resíduos escoados.

Sintomas pós-COVID

Contudo, ainda não se sabe exatamente como é que os danos nos vasos sanguíneos estão relacionados com os sintomas cardiovasculares persistentes em pacientes que recuperaram de COVID-19. Ben Maoz refere que o vírus provoca danos de muitas formas complexas que são difíceis de determinar. No entanto, os médicos continuam a ver sinais de tecido cardíaco danificado, como miocardite, inflamação do músculo cardíaco ou altos níveis de troponina meses após os pacientes terem sido hospitalizados devido à COVID-19.

Jeffrey Berger diz que não é invulgar um vírus que provoca uma inflamação tão grave ter consequências residuais após a recuperação – particularmente entre os pacientes que tiveram casos moderados ou graves da doença e necessitaram de hospitalização. É preocupante que alguns pacientes com casos assintomáticos, ligeiros ou moderados da doença – incluindo crianças – também revelem evidências semelhantes a danos cardíacos. (O perigo real de inflamação cardíaca nas crianças vem da COVID-19 – não da vacina.)

Porém, cada vez há mais evidências que sugerem que a miocardite devido à COVID-19 é mais rara do que se pensava inicialmente, diz James de Lemos. Em setembro, um estudo dos Centros de Controlo e Prevenção de Doenças dos EUA mostrou que o risco de miocardite era quase 16 vezes superior nos pacientes com COVID-19. No entanto, o estudo concluiu que esta condição era invulgar para ambas as populações – e o risco de miocardite devido à COVID-19 é de apenas 0.146%. James de Lemos diz que a doença também passa em alguns meses.

“A maioria dos corações analisados parece bastante normal quando são reavaliados durante o acompanhamento.”

Depois, há os casos de pacientes como Danielle Huff. Amanda Verma, cardiologista que tratou de Danielle Huff na clínica de cuidados pós-COVID da Escola de Medicina da Universidade de Washington, em St. Louis, diz que alguns pacientes chegam com dores no peito, mas os seus testes de esforço são normais. Outros queixam-se de palpitações, mas quando são equipados com monitores de frequência cardíaca, os seus ritmos cardíacos parecem normais. Ainda assim, Amanda Verma diz que estes testes não contam a história toda.

“Se observarmos mais atentamente, reparamos que o padrão de frequência cardíaca não é completamente normal.” Apesar de ser normal a frequência cardíaca de uma pessoa aumentar durante uma caminhada, não é normal que a frequência cardíaca de pacientes mais jovens e atletas salte dos 60 para os 120 quando estes estão a andar pelo quarto ou enquanto estão a dormir – que era o que estava a acontecer com Danielle Huff.

Este aumento anormal sugere uma disfunção desencadeada pela COVID-19 no sistema nervoso autónomo, as vias das células nervosas que controlam automaticamente as funções vitais como a respiração e o batimento cardíaco, diz Amanda Verma. Isto faz parte da resposta evolutiva conhecida por “lutar ou fugir” que permite ao nosso corpo funcionar sem necessitar de instruções conscientemente. Para os pacientes com “COVID-19 longa”, parece que o sistema não está a responder como devia.

“Os pacientes costumam dizer que chegam ao final do dia exaustos – e, claro, quem é que não ficaria se a sua frequência cardíaca estivesse tão elevada o dia inteiro?” diz Amanda Verma. “É como se tivéssemos passado o dia inteiro a correr.”

Os cientistas ainda não compreendem como é que a COVID-19 pode estar a provocar este tipo de disfunção. Algumas hipóteses sugerem que pode ser o resultado da resposta inflamatória excessiva do corpo ao vírus, ou talvez possa até estar relacionado com as hormonas sexuais, uma vez que as mulheres têm mais propensão do que os homens para os casos de “COVID-19 longa”. De qualquer forma, a incapacidade de nomear a síndrome dificulta o pagamento dos tratamentos por parte das seguradoras nos EUA – e é enlouquecedor para os pacientes que sentem que os seus sintomas não estão a ser levados a sério.

“É incrivelmente frustrante para os pacientes que sofrem com isto, porque não conseguem obter respostas”, diz James de Lemos. “Validar até certo ponto que isto é real é o primeiro passo. Esta é uma doença real, nós é que ainda não a compreendemos.”

Motivos de esperança

Os investigadores estão a progredir na descoberta de tratamentos que conseguem reduzir a gravidade da COVID-19 e, em última análise, melhorar os resultados cardiovasculares. Jeffrey Berger e a sua equipa estão a estudar medicamentos que têm como alvo as plaquetas, para evitar a sua ativação e consequente coagulação.

Ben Maoz e a sua equipa também identificaram as cinco proteínas do vírus que provocam mais danos no revestimento dos vasos sanguíneos. Os investigadores estão a testar um modelo que lhes irá permitir identificar as proteínas que provocam danos noutras partes do corpo. Esta compreensão molecular ajuda a desenvolver medicamentos que podem impedir que proteínas específicas ataquem os vasos sanguíneos e provoquem doenças graves.

“É incrível ver o quão depressa nos conseguimos adaptar e responder a questões fundamentais”, diz Jeffrey Berger. “A velocidade da ciência aumentou dramaticamente.”

Porém, Jeffrey Berger reconhece que nenhum dos potenciais medicamentos que visam impedir coágulos ou proteger os vasos sanguíneos das proteínas do vírus vai ajudar as pessoas que já sofrem de “COVID longa”. Para o fazer, os cientistas precisam de descobrir o que despoleta esta variedade de sintomas.

No início deste ano, os Institutos Nacionais de Saúde dos EUA lançaram uma iniciativa de investigação colaborativa que vai apoiar estudos em grande escala da chamada COVID-19 longa em crianças e adultos. Amanda Verma diz que os médicos que se especializam em COVID-19 longa também estão a começar a encontrar formas de tratar a doença, desde a prescrição de anti-inflamatórios para as dores no peito a bloqueadores para reduzir a pressão arterial de um paciente quando a sua frequência cardíaca está descontrolada. E o exercício físico – se for cuidadosamente monitorizado e estruturado de maneira a não exacerbar a fadiga – também pode ajudar.

Também existem algumas evidências de que a COVID longa pode passar com o tempo – mesmo que isso possa demorar entre 12 a 18 meses. Amanda Verma diz que conseguiu retirar a medicação a alguns dos seus pacientes, e muitos dos que não recuperam completamente acabam por se sentir melhor após os tratamentos.

“O mais importante é perceber se isto vai ter impacto na saúde destes pacientes daqui a 10 ou 15 anos”, diz Amanda Verna. “Será que isto está a fazer algo que simplesmente não conseguimos observar?”

Para Danielle Huff, as coisas têm vindo a melhorar. Depois de tomar medicação para a hipertensão e frequência cardíaca elevada, as palpitações e a falta de ar desapareceram. Curiosamente, aconteceu o mesmo com as dores de cabeça frequentes que Danielle Huff já tinha desde os 13 anos de idade. E, apesar de ainda estar com muito receio das dores no peito para voltar a fazer exercício, Danielle Huff está esperançosa devido às respostas que as investigações e a comunicação aberta entre os médicos e os seus pacientes podem fornecer – à medida que estes aprendem em conjunto as implicações a longo prazo da COVID-19.

“Ainda há muito para aprender e consigo compreender a frustração de não saber o que está a acontecer”, diz Danielle Huff. “Mas estou num ponto em que aceito que não irei ter todas as respostas agora.”
 

Este artigo foi publicado originalmente em inglês no site nationalgeographic.com

Continuar a Ler

Também lhe poderá interessar

Ciência
Será que esta prática de saúde do século XIX pode ajudar nos casos de COVID longa?
Ciência
O perigo real de inflamação cardíaca nas crianças vem da COVID-19 – não da vacina
Ciência
Acidentes Vasculares Cerebrais, Erupções Cutâneas e Outros Sintomas Estranhos da COVID-19
Ciência
A COVID-19 permanece no nosso corpo durante quanto tempo? Novo relatório oferece pistas.
Ciência
Vacinas mais fortes, que visam as células T, são promissoras

Descubra Nat Geo

  • Animais
  • Meio Ambiente
  • História
  • Ciência
  • Viagem e aventuras
  • Fotografia
  • Espaço
  • Vídeos

Sobre nós

Inscrição

  • Revista
  • Registar
  • Disney+

Siga-nos

Copyright © 1996-2015 National Geographic Society. Copyright © 2015-2021 National Geographic Partners, LLC. Todos os direitos reservados