As doenças provocadas por carraças atingiram proporções epidémicas

Desde 2004, as infeções mais do que duplicaram nos EUA, afligindo muitos pacientes com problemas de memória a longo prazo, fadiga extenuante e até alergias à carne vermelha.

Por Sharon Guynup
Publicado 2/08/2022, 09:39
partes da boca de uma carraça

Esta micrografia eletrónica colorida mostra as partes da boca de uma carraça, um dos vetores de doenças mais importantes nos cães pelo mundo inteiro. As carraças portadoras de patógenos humanos estão a propagar-se nos EUA, provocando um aumento nas doenças transmitidas por carraças, incluindo algumas que são difíceis de diagnosticar e tratar.

Fotografia por STEVE GSCHMEISSNER, Science Source

Nicole Malachowski é uma mulher forte. Depois de concluir a sua formação na Academia da Força Aérea dos EUA, Nicole Malachowski tornou-se piloto de caças F-15E e voou missões no Iraque, comandando o 333º Esquadrão de Caças – e foi a primeira mulher piloto do esquadrão de demonstração de elite Thunderbirds. Nicole é casada e mãe de gémeos. Em 2019, Nicole entrou para o National Women's Hall of Fame.

Nicole Malachowski era uma coronel altamente condecorada quando foi forçada a abandonar o serviço militar devido a problemas de saúde. Mas não foi uma lesão de combate que interrompeu a sua carreira – foi uma carraça.

“Aos 43 anos, fui declarada 100% por cento inapta para o serviço e fui medicamente aposentada”, diz Nicole, que ficou completamente debilitada – acamada, presa em casa, mal conseguia ficar de pé, andar ou falar. “Pensava que era forte, mas estava completamente de rastos.”

Foram necessários quatro anos e 24 médicos para eventualmente diagnosticar o que provou ser um trio de doenças bacterianas transmitidas por carraças – doença de Lyme, anaplasmose e febre recorrente transmitida por carraças – bem como um parasita transmitido por carraças, babesia. Nicole Malachowski recuperou parcialmente depois de os médicos a terem encharcado com antibióticos e medicamentos antiparasitários, alguns administrados diretamente no seu coração, e Nicole fez fisioterapia durante um ano.

O caso de Nicole pode ser extremo, mas ilustra uma preocupação crescente com a saúde pública. “Todos os anos temos observado mais doenças transmitidas por carraças nos Estados Unidos… e mais pessoas expostas a carraças”, diz Charles “Ben” Beard, vice-diretor da Divisão de Doenças Transmitidas por Vetores dos Centros de Controlo e Prevenção de Doenças (CDC) dos EUA.

As carraças, mais conhecidas pela propagação da doença de Lyme – a doença transmitida por vetores mais difundida no Hemisfério Norte – abrigam eficientemente muitas bactérias, parasitas e vírus nocivos que podem infetar as pessoas quando as carraças se alimentam de sangue. Estes minúsculos artrópodes parecidos com aranhas transmitem agentes patogénicos que provocam pelo menos 16 doenças nos EUA e muito mais no mundo inteiro.

E apesar de as regiões nordeste e centro-oeste dos EUA serem os pontos mais críticos, as carraças estão em movimento. As alterações no clima facilitam a sua propagação, ao passo que os subúrbios em constante expansão fornecem o habitat ideal para os ratos-de-patas-brancas – o principal reservatório de doenças de carraças – e para os veados, um hospedeiro-chave. Isto significa que as carraças estão a infestar novas áreas onde podem encontrar mais pessoas, por vezes em “proporções de crise”, diz Thomas Mather, que dirige o TickEncounter e o Centro de Doenças Vetoriais da Universidade de Rhode Island.

Os casos relatados de doença de Lyme mostram um aumento constante durante os últimos 15 anos. Mas um estudo feito recentemente com base nos dados de sinistros de seguradoras comerciais sugere que os casos reais provavelmente estão subestimados, com a doença de Lyme a infetar cerca de 476.000 pessoas por ano e os custos médicos a chegarem aos mil milhões de dólares

A maioria das infeções transmitidas por carraças, se for detetada antecipadamente, é curável, embora nem todas respondam aos tratamentos disponíveis. Algumas doenças, incluindo a síndrome pós-tratamento da doença Lyme, podem incapacitar ou até matar os pacientes. Para complicar ainda mais as coisas, alguns casos conseguem iludir o diagnóstico. Durante semanas após a infeção, os testes de anticorpos para a doença de Lyme têm uma eficácia a rondar os 50%, originando assim mais falsos negativos. Não existe um painel padrão de testes e “a deteção abrangente de doenças transmitidas por carraças ainda pode estar a uns cinco anos de distância”, diz Laura Goodman, investigadora de doenças infeciosas emergentes da Universidade Cornell.

Os investigadores estão agora a tentar compreender melhor, a testar, a tratar e a curar doenças transmitidas por carraças, bem como a encontrar formas de as prevenir.

“O público em geral precisa de perceber que as doenças transmitidas por carraças nos Estados Unidos já atingiram proporções epidémicas e são uma ameaça significativa para a saúde pública”, diz Daniel Sonenshine, especialista em carraças e investigador convidado do Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infeciosas dos EUA.

Expansão das carraças

Maria Diuk-Wasser é epidemiologista e professora de ecologia na Universidade de Colúmbia e trabalha na linha de frente a investigar carraças. Nos últimos anos, Maria Diuk-Wasser tem rastreado a invasão de carraças nas paisagens urbanas da cidade de Nova Iorque, inicialmente em Staten Island, que agora é um ponto de foco para as doenças transmitidas por carraças.

O seu projeto atual estuda o trajeto destes artrópodes para oeste, vindos de Long Island, em direção a Queens e Brooklyn. Maria Diuk-Wasser e a sua equipa estão a recolher carraças ao longo de um transecto de 50 km, mapeando a sua prevalência em parques, cemitérios e outros espaços verdes e testando-as para verificar a presença de doenças. Os investigadores também instalaram 40 armadilhas fotográficas para fotografar e contar animais que tenham carraças, desde veados, ratos, opossuns, musaranhos, esquilos, guaxinins e muito mais.

Num dos locais de amostragem em Christopher Morley Park, em Roslyn, Maria Diuk-Wasser desembrulha uma ferramenta que, surpreendentemente, é de baixa tecnologia – um pedaço de tecido de veludo amarrado a uma corda. Maria arrasta o tecido pela extremidade de vegetação de um trilho ao longo de uns 10 metros, depois vira o tecido e ajoelha-se para o examinar. “Aqui está uma”, diz Maria, pegando numa ninfa de carraça com uma pinça e colocando-a num pequeno tubo de etanol. Maria regista a hora e a localização GPS no seu telemóvel.

Ao observar o que Maria apanhou, consigo perceber porque é que as ninfas são comparadas às sementes de papoilas. Esta carraça jovem é um minúsculo ponto negro, e isso aterrorizou-me. É tão pequena que acho que nem a conseguia encontrar se ela se agarrasse a mim para se alimentar.

“Geralmente é a carraça que não vemos que nos adoece.”

por CHARLES “BEN” BEARD, CDC

É exatamente por esta razão que a primavera e o início do verão são as épocas mais perigosas do ano, diz Maria Diuk-Wasser – quando as larvas do ano passado emergem como ninfas, começam a procurar hospedeiros e podem transmitir patógenos aos humanos. As carraças adultas, que são um pouco mais fáceis de detetar, são mais ativas no outono e no início da primavera, embora também estejam ativas no inverno nos dias em que as temperaturas sobem acima de zero.

Enquanto procura carraças no movimentado Forest Park, em Queens, Maria Diuk-Wasser também encontra criaturas adultas, algumas do tamanho de sementes de sésamo.

As descobertas de Maria Diuk-Wasser revelam que as carraças estão a expandir amplamente o seu alcance, geralmente para áreas mais urbanizadas, onde as pessoas estão menos atentas. As carraças estão a espalhar-se em conjunto com os seus hospedeiros mais importantes, os veados, bem como os roedores que atuam como reservatórios de doenças, explica Rick Ostfeld, ecologista de doenças do Instituto Cary de Estudos de Ecossistemas em Millbrook, Nova Iorque.

Os veados eram comuns em Nova Inglaterra quando os colonos europeus chegaram, mas como foram caçados e o seu habitat florestal foi debastado para dar lugar a terras agrícolas, as suas populações diminuíram. “Basicamente, não havia veados no Connecticut em 1900”, diz Charles Beard, dos CDC. Porém, na viragem para o século XXI, quando a paisagem voltou a ser uma mistura suburbana de moradias e bosques irregulares, as populações regionais recuperaram para os cerca de 80.000 indivíduos, diz Charles. Os caçadores humanos são agora os seus únicos predadores restantes.

As carraças também estão a expandir o seu território devido às alterações climáticas. Com invernos mais amenos, a carraças estão a mover-se para norte, emergindo mais cedo e ficando ativas mais tempo, diz Charles Beard.

Com cada vez mais pessoas a encontrar mais carraças, as infeções estão a aumentar. Na região nordeste dos EUA, as dentadas que acontecem nos quintais, nas hortas ou a passear o cão pela vizinhança já superam os encontros que acontecem durante as caminhadas. Na década de 1980, havia apenas alguns casos da doença de Lyme no Maine, diz Robert Smith, médico que também estuda doenças transmitidas por vetores no Instituto de Pesquisa Sanitária do Maine. “Agora temos uma média de dois mil casos relatados por ano.”

Também tem havido um aumento nas doenças que se sabe serem transmitidas por carraças. Na década de 1960, quando Daniel Sonenshine começou a estudar doenças transmitidas por carraças nos EUA, só algumas é que infetavam humanos. Agora, há pelo menos 16 doenças, incluindo uma segunda bactéria que provoca a doença de Lyme; juntamente com a síndrome alfa-gal, uma alergia à carne vermelha desencadeada pela picada de uma carraça que pode provocar choque anafilático; e as doenças raras e potencialmente mortais semelhantes à gripe provocadas pelos vírus Heartland e Bourbon.

Os especialistas continuam a debater se estas doenças são novas ou se foram apenas recentemente reconhecidas. Laura Goodman acredita que alguns dos vírus podem ser novos. Outros investigadores, incluindo Sam Telford, especialista em carraças e professor de doenças infeciosas e saúde global na Universidade Tufts, acreditam que estas doenças provavelmente já existem há milhares de anos, mas como agora há novas ferramentas moleculares, é possível identificá-las melhor. Alguns patógenos adotaram novos vetores, como uma estirpe do vírus Powassan que agora está presente nas carraças dos veados, e que mordem humanos regularmente. As consequências podem ser mortais, porque desencadeiam inflamação cerebral.

Resumindo, os riscos representados pelas doenças transmitidas por carraças aumentaram. “Se estivermos numa área onde estas doenças são endémicas, todos os anos são maus”, diz Charles Beard. O desafio agora é aumentar a consciencialização entre as pessoas que não estão habituadas a preocupar-se com carraças – e fazer com que mais especialistas médicos consigam reconhecer os sintomas antecipadamente.

Diagnosticar uma dentada de carraça

A doença de Nicole Malachowski começou quando esta contraiu uma “gripe de verão” em 2012 e desenvolveu uma erupção cutânea – sintomas semelhantes aos de muitas outras doenças. Um médico militar disse que os sintomas se deviam a uma picada de aranha, e massajou o local com um creme tópico e receitou antibióticos.

A erupção espalhou-se pelas suas ancas e, nos meses seguintes, Nicole entrou numa espiral descendente assustadora, tanto física como mentalmente. Nicole estava exausta, descoordenada, confusa e tinha dificuldades em ler e escrever. Mas os médicos insistiam que não havia nada de errado – Nicole tinha feito o tratamento, ou seja, precisava de seguir em frente. “Aquele foi um dia fatídico, porque foi o dia em que fiquei deficiente para o resto da minha vida.”

Oito meses depois de ter adoecido, Nicole pilotou o seu último voo. “Eu tive de me obrigar a ficar em terra”, diz Nicole, “porque comecei a ter problemas para responder às chamadas de rádio com o controlo de tráfego aéreo.” Os médicos achavam que Nicole tinha esclerose múltipla; um dos médicos disse-lhe para ver um psicoterapeuta. Mas o que mais a irritou foi um reumatologista que lhe disse: “Você é uma mulher de alto desempenho num campo que é há muito tempo dominado por homens. Talvez esta seja a forma de o seu corpo lhe dizer que está na hora de se retirar.”

Algumas das 16 doenças reconhecidamente transmitidas por carraças são raras, recém-descobertas ou difíceis de diagnosticar. Tal como Nicole Malachowski, também muitas outras pessoas apresentam sintomas semelhantes aos da gripe e erupções cutâneas que são fáceis de confundir com outras doenças.

O diagnóstico fica ainda mais complicado em casos como o de Nicole, onde as pessoas são infetadas por vários patógenos. Em casos raros, isto cria uma emergência.

Harvey Perry, que na altura era um banqueiro e conservacionista de 63 anos de Rhode Island, contraiu três doenças a partir da mesma picada de carraça. O seu médico tratou-o com doxiciclina depois de uma erupção clássica de Lyme ter florescido no seu braço. Mas depois Harvey Perry colapsou – também tinha babesiose, uma infeção rara dos glóbulos vermelhos.

Em poucos dias, Harvey foi levado de urgência para o hospital, onde a sua febre chegou aos 40 graus, a pressão arterial disparou e o fígado e outros órgãos começaram a falhar enquanto Harvey estava deitado numa maca, enrolado em posição fetal, a alucinar durante dias. “Eles finalmente descobriram que eu também tinha anaplasmose, e que isso estava a matar os meus glóbulos brancos”, diz Harvey Perry.

Tal como aconteceu no caso de Nicole Malachowski, Harvey Perry recuperou parcialmente após tomar uma mistura de antibióticos e antiparasitários, mas a sua vida alterou-se para sempre. Depois de receber alta, Harvey Perry estava frágil, cansado, instável e “sentia-se como se tivesse 90 anos”. Harvey também teve alguns danos cerebrais – perdeu os seus mapas mentais e não conseguia lembrar-se do caminho de um lugar para outro.

“A boa notícia, exceto para o vírus Powassan, é a de que temos tratamentos para estas infeções e, felizmente, podemos usar o mesmo antibiótico, doxiciclina, para várias destas infeções”, diz Robert Smith.

No entanto, há alguns contratempos. Os idosos e as pessoas com sistemas imunitários mais debilitados correm maior risco de sofrer problemas graves. Alguns casos pioram misteriosamente apesar dos cuidados, e Daniel Sonenshine salienta que “o tratamento é importante, mas não é suficiente. Alguns casos progridem para resultados graves e até fatais”.

A síndrome pós-tratamento da doença de Lyme pode incluir dor crónica nas articulações, problemas cardíacos, neuropatia, perda de memória e fadiga debilitante – sintomas que podem durar indefinidamente. Estes problemas afetam 10 a 20 por cento das pessoas que são devidamente tratadas, diz Robert Smith, assim como as que não são tratadas. Enquanto isso, esta condição permanece mergulhada em controvérsia, em grande parte porque os investigadores não identificaram biomarcadores consistentes para a sua confirmação.

Pode haver alguns paralelos entre esta síndrome e a chamada COVID longa, diz Charles Beard, principalmente em relação à inflamação e possíveis problemas autoimunes. Há a esperança de que as investigações intensivas sobre a COVID longa forneçam informações sobre os sintomas crónicos atribuídos à doença de Lyme. Tem sido este o foco do Grupo de Trabalho sobre Doenças Transmitidas por Carraças, estabelecido pelo Congresso dos EUA em 2016, que vai apresentar um novo relatório no final deste ano.

Prevenir doenças transmitidas por carraças

Embora as carraças sejam responsáveis pela transmissão de três quartos de todas as infeções transmitidas por vetores, há muito menos financiamento e investigações focadas em carraças do que em mosquitos, e os esforços para desenvolver vacinas contra as doenças transmitidas por carraças foram abandonados após as vendas fracas de uma vacina mais antiga para a doença de Lyme ter sido descontinuada. Por outro lado, a Pfizer/Valneva anunciou a conclusão dos ensaios clínicos de segunda fase para uma candidata a vacina para a doença de Lyme em abril de 2022, e investigadores de Yale estão a trabalhar noutra vacina baseada em tecnologia mRNA. Mas, por enquanto, o melhor a fazer é evitar carraças.

Parte do problema reside no facto de as carraças serem parasitas particularmente furtivos. A anatomia invulgar das partes da boca de uma carraça, juntamente com uma incrível variedade de químicos na sua saliva, pode permitir às carraças alimentarem-se de forma despercebida durante dias a fio. As moléculas na saliva da carraça adormecem a dor e a comichão, enquanto as enzimas destroem o tecido, criando uma cavidade de alimentação. Um cimento pegajoso cola a carraça à pele e os anticoagulantes impedem a coagulação. Outros químicos silenciam o sistema imunitário do hospedeiro.

Se uma pessoa for mordida, diz Thomas Mather, as probabilidades de adoecer dependem de três fatores – a espécie, a localização geográfica e durante quanto tempo é que a carraça ficou alojada. Na região nordeste e centro-oeste dos EUA, metade de todas as carraças de veado podem ser portadoras da doença de Lyme; nas regiões sul, e oeste, menos de 10% são portadoras da doença. Uma carraça que se alimente normalmente demora entre 36 a 48 horas para transmitir uma dose infeciosa de Borrelia burgdorferi, a bactéria de Lyme que tem a forma de um saca-rolhas. No entanto, nos casos de carraças portadoras de vários patógenos, não há um tempo seguro de fixação. Pode demorar apenas 15 minutos para passar o vírus Powassan.

Para proteger as crianças, os especialistas da Universidade Cornell estão a ajudar as escolas do estado de Nova Iorque a controlar carraças perto de edifícios e nos campos desportivos e recreativos.

Durante os meses de pico das carraças, os CDC recomendam o uso de um repelente de insetos registado pela Agência de Proteção Ambiental dos EUA; usar calçado fechado e calças compridas tratadas com o inseticida permetrina; e prender as calças nas meias. Quem vai fazer caminhadas deve ficar no meio dos trilhos, dado que as extremidades podem estar infestadas, e não se deve esquecer dos protocolos durante as atividades do dia a dia. Quando regressam a casa, os caminhantes devem passar com um secador quente nas roupas e fazer uma verificação para ver se há carraças, e tomar um banho.

“Geralmente é a carraça que não vemos que nos adoece”, diz Charles Beard.

Se descobrir uma carraça, agarre-a perto da pele com uma pinça e puxe-a para fora – não torça – e limpe a picada com álcool ou sabão e água. Pode confirmar gratuitamente a espécie e o possível risco enviando uma fotografia da carraça para o TickSpotters; os especialistas geralmente respondem dentro de 24 horas. Guarde a carraça num saco de plástico no congelador. Se desenvolver sintomas, envie a carraça para testar. Se tiver febre ou erupção cutânea, ligue de imediato para o seu médico, diz Robert Smith.

“O mundo é um lugar diferente daquele em que cresci”, diz o ex-paciente Harvey Perry. “Temos de viver de forma diferente.”

 

Este artigo foi publicado originalmente em inglês no site nationalgeographic.com

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