A erupção da Islândia pode marcar o início de décadas de atividade vulcânica

Uma segunda explosão de lava em menos de um ano sugere fortemente que a Península de Reykjanes se tornará uma das partes mais vulcanicamente dinâmicas do planeta ao longo de várias gerações.

Após séculos de quiescência, a Península de Reykjanes, na Islândia, irrompeu duas vezes em menos de um ano, lançando fontes de rocha incandescente. A última erupção, que começou às 13:18 horas locais no dia 3 de agosto, abriu numa fissura a apenas algumas centenas de metros do cone criado pela explosão vulcânica do ano passado.

Fotografia por Chris Burkard, National Geographic
Por Robin George Andrews
Publicado 5/08/2022, 11:59

Passou menos de um ano desde que a lava parou de escorrer pela Península de Reykjanes, na Islândia, na sequência da primeira grande explosão vulcânica desta região em quase 800 anos. Mas agora a ilha está mais uma vez a sangrar rocha derretida. O início de uma nova erupção logo após a agitação de 2021 aparenta sublinhar que esta península, outrora quiescente, acordou do seu longo sono.

"Isto poderia anunciar o início de décadas de erupções ocasionais", diz Dave McGarvie, vulcanólogo da Universidade de Lancaster.

Esquerda: Superior:

Aglomeraram-se multidões para observar as cenas deslumbrantes da Terra a forjar novas paisagens.

Direita: Inferior:

Quando os flashes escarlates foram avistados, os cientistas começaram a recolher as suas primeiras amostras de rocha. No local estava a vulcanologista Helga Kristin, fotografada na imagem.

fotografias de Chris Burkard, National Geographic

A nova erupção, que começou às 13h18 locais no dia 3 de agosto, lançou faixas escarlates que fluíam da base de uma pequena montanha para o desabitado Vale de Meradalir. Localizadas longe das populações, as bolhas vulcânicas parecem não colocar em perigo a população, pelo menos a curto prazo. E esta relativa segurança permite que cientistas e turistas se maravilhem com a majestade geológica e se entusiasmem com uma possível onda de novos conhecimentos científicos.

Afinal, cada erupção vulcânica aqui fornece uma "janela para o abismo", diz Dave McGarvie. O evento de 2021 produziu revelações sobre a personalidade das erupções exuberantes da península — desde os seus comportamentos físicos até às suas peculiares químicas. Esta nova erupção promete ainda mais insights à medida que o vulcão nascente forja a terra mais jovem do mundo.

Ainda não é claro quão prolífica ou longa será a erupção; esta informação só será clara com mais tempo e uma monitorização contínua. Mas o espetáculo desta semana de fogos de artifício sugere fortemente que a península se tornará uma das partes mais ativas do planeta durante várias gerações.

"Estou genuinamente entusiasmado", diz Dave McGarvie. 

Uma dose dupla vulcânica

A Península de Reykjanes situa-se a cerca de 27 quilómetros a sudoeste da capital da Islândia, Reykjavik. Situa-se no topo da Cordilheira do Atlântico, onde a placa norte-americana a oeste e a placa eurasiática a leste estão gradualmente a separar-se. O magma gasoso, menos denso do que a rocha circundante, pode por vezes subir para a crosta rasa apenas pela sua flutuabilidade, mas todo esse alongamento regional também cria fendas onde a rocha derretida pode infiltrar-se.

O tumulto subterrâneo da península parece manifestar-se como estouros periódicos de vulcanismo. Relatos históricos e estudos de rochas vulcânicas antigas mostram que tempos de transição vulcânica repousam em despertares sísmicos e eruptivos altos num ciclo que tem sido observado várias vezes nos últimos milénios.

Embora a região estivesse vulcanicamente adormecida há séculos, a atividade tectónica que acontece nas profundezas significa que a erupção do ano passado estava a desenvolver-se há muito tempo. E nos últimos anos, várias camadas de magma subiram em direção à superfície, indicadas pela mudança de forma do solo e por revoadas de terramotos, afirma Tobias Dürig, vulcanólogo da Universidade da Islândia. Mas durante algum tempo, estas serpentes magmáticas não conseguiram ver a luz solar — a sua fuga foi estilizada quer pela perda do seu próprio ímpeto ascendente, quer pela crosta resiliente não oferecer uma escotilha de fuga.

No entanto, à medida que os terramotos começaram a aumentar tanto na frequência como na força a partir do final de 2019, os cientistas suspeitaram que uma erupção no futuro parecia inevitável. Isso foi confirmado de forma dramática a 19 de março de 2021, quando a lava começou a jorrar de uma fissura com 350 metros de comprimento num vale da região de Geldingadalur. Centenas de milhares de visitantes dirigiram-se à região para assistir à erupção, que construiu um vertiginoso cone de salpicos magmáticos, que eclodiu ao longo de seis meses, não causando danos a infraestruturas nem vítimas.

Depois, desde finais de julho deste ano, outra cacofonia de terramotos e uma deformação significativa do solo assolaram a região, apontando para a incursão ascendente de mais uma camada magmática, de acordo com o Serviço Meteorológico islandês.

A 31 de julho, um terramoto de magnitude 5.5 assolou a península. Este e outros tremores poderosos, antes da última explosão vulcânica, podem ter sido os chamados terramotos desencadeadores, diz Dave McGarvie. A pressão aumenta à medida que a intrusão do magma estica a crosta, até que se fratura com um forte choque.

A 2 de agosto, o magma estava “parado” apenas 800 metros abaixo da superfície. No entanto, nesse mesmo dia, a atividade sísmica e a deformação do solo pareciam declinar. Embora isto pudesse sugerir que o magma tinha parado mais ou menos nas suas faixas, esta sequência de eventos também se assemelhava ao mesmo padrão observado pouco antes da erupção de 2021, que foi a mais longa do país em 50 anos. A crosta superior da Islândia pode frequentemente esticar-se como um elástico, acomodando o magma sem se partir bruscamente. Desta forma, o mais recente período de sossego pode ter sido o precursor de uma erupção - a calma antes da tempestade magmática.

Por outro lado, houve subidas e quedas semelhantes na sismicidade na península que não terminaram em erupções, diz Tom Winder, sismólogo de vulcões da Universidade de Cambridge. É necessária uma investigação mais aprofundada para determinar se este padrão de silêncio sísmico repentino é um sinal de aviso fiável.

Ainda assim, até 2 de agosto, os dados disponíveis levaram o Gabinete Meteorológico islandês a declarar que a possibilidade de uma erupção era "considerada substancial".

Apenas um dia depois, fontes de lava clamaram para o céu, vindas de uma fissura a apenas algumas centenas de metros do cone criado pela erupção do ano passado.

A rocha incandescente está em erupção com maior vigor do que a explosão do ano passado, mas o que o vulcão fará nos próximos dias - incluindo quanto tempo esta erupção vai durar - é uma incógnita. Um pequeno plano na parte inferior desta imagem ilustra a escala da nova erupção.

Embora o vulcão represente atualmente pouco risco, as autoridades estão a acompanhar de perto os perigos em mudança. Na imagem abaixo, membros da Associação Islandesa de Busca e Salvamento são vistos a investigar os perigos perto do bordo da lava.

A terra dos futuros incêndios

Tal como a sua antecessora, a nova erupção provavelmente representará pouco perigo para os humanos. Os fluxos estão atualmente confinados a uma série de vales vazios, sem grandes infraestruturas nas proximidades. Também ausentes estão corpos de água ou gelo, que por vezes podem desencadear uma série de violentas explosões ricas em cinza. Tudo isto é uma boa notícia para os habitantes da região, particularmente na cidade piscatória vizinha de Grindavík que tem sido fustigada por terramotos. Agora que a erupção começou, o tremor sísmico disruptivo desapareceu.

"Ainda é cedo, mas parece que a erupção será semelhante a 2021", adianta Evgenia Ilyinskaya, vulcanologista da Universidade de Leeds.

Mas similar não significa idêntico. De acordo com a imprensa local, a lava está atualmente a fluir com mais vigor do que durante o evento do ano passado. Isso pode significar que o vale se enche rapidamente, ou que a erupção pode ficar mais rapidamente sem combustível, levando a um final muito mais rápido.

É extremamente difícil prever quanto tempo a erupção vai continuar ou quanta lava pode produzir. A deformação do solo revela o volume de magma disponível para alimentar a erupção a curto prazo, mas não diz nada sobre picos adicionais que podem chegar das profundezas nos próximos dias. A lava permanecerá confinada a estes vales, ou viajará mais longe? Chegará ao mar e produzirá plumas perniciosas de gás nocivo?

"É um pouco como assistir às primeiras horas de uma etapa do Tour de France e tentar prever a partir daí o futuro vencedor da camisola amarela", diz Tobias Dürig. Neste caso, porém, espera que a erupção siga um padrão semelhante ao da mostra magmática de 2021.

Se este é realmente o início de uma nova era do vulcanismo de Reykjanes, é difícil prever o que isso pode significar para aqueles que vivem na península, e é atualmente impossível dizer onde - ou quando - a próxima erupção pode emergir. Nem todas as novas erupções estarão necessariamente longe de centros populacionais ou de infraestruturas vitais. Alguns podem diferir em estilo para o par recente. Várias erupções podem até acontecer ao mesmo tempo. Os cientistas podem extrair apenas alguma informação de rochas vulcânicas antigas, as mais antigas das quais são frequentemente enterradas sob fluxos mais jovens.

"Devem esperar-se surpresas", diz Dave McGarvie.

Independentemente disso, estes fogos ferozes acabam por beneficiar todos: estão a dar aos cientistas um olhar inigualável sobre o tecido conjuntivo entre o abismo ígneo abaixo e a paisagem lambida por lava acima. Os seus esforços ajudam a melhorar a nossa compreensão das vísceras da Terra, da cadência vulcânica da Islândia e dos perigos vulcânicos desta península.

"Aqui, temos uma experiência natural fantástica", diz Evgenia Ilyinskaya. "Vai certamente originar muitas descobertas científicas."

A lava que jorra já começou a construir pequenos montes perto da fissura e vai enchendo o vale com uma piscina de rocha derretida. Por enquanto, não é claro se a lava permanecerá confinada a estes vales ou se viajará mais longe, talvez chegando ao mar. Mas, por agora, diz Evgenia Ilyinskaya, vulcanologista da Universidade de Leeds, a erupção está a proporcionar aos cientistas "uma experiência natural fantástica".


Este artigo foi publicado originalmente em inglês no site nationalgeographic.com

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