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Puf! O Planeta Mais Perto do Nosso Sistema Solar Acabou de Desaparecer

O desaparecimento do Centauro Alfa Bb levanta questões para os caçadores de planetas à procura de mundos alienígenas do tamanho da Terra.

Por Devin Powell

29 outubro 2015

Os cientistas acabaram de fazer um planeta desaparecer. De acordo com um estudo recente da Alpha Centauri Bb, um mundo no sistema estrelar mais próximo do nosso, era um fantasma no meio dos dados.

O planeta, que se pensou ser semelhante em massa a Marte, foi aclamado como um “marco” quando anunciado em 2012 no jornal Nature. A descoberta deixou as pessoas entusiasmadas por conhecer os mundos vizinhos neighboring que poderão ancorar vida no sistema Alpha Centauri à distância de 4.3 anos luz —o lar das personagens de ficção científica como os Transformers e os Avatares.

Este mundo alienígena tão particular não seria, no entanto, um bom local para procurar vida. Estaria mais ou menos a um décimo da distância da sua estrela que Mercúrio está do Sol, com uma superfície escaldante e, provavelmente, coberta de rocha derretida.

Agora servirá como um conto preventivo para os caçadores de planetas, um lembrete de que planetas pequenos como a Terra são difíceis de encontrar. Distinguir pistas importantes do ruído de fundo é incrivelmente difícil, como foi mostrado num novo estudo, recentemente publicado na arXiv.org e devido à sua aparição no Monthly Notices da Royal Astronomical Society.

Até a equipa que originalmente reportou o planeta concorda. “Este é efetivamente um bom trabalho,” disse Xavier Dumusque do Centro de Astrofísica do Harvard-Smithsonian “Nós não temos 100% de certezas, mas provavelmente o planeta não estará lá.”

COMO DESAPARECE UM PLANETA

Não é o primeiro mundo que desaparece. Em 2005, o astrónomo Polaco Maciej Konacki ofereceu evidencias tentadoras da HD 188753, um sistema de três estrelas, bem embalado, que continha um planeta gasoso semelhante a Júpiter. O anúncio enviou ondas entre a comunidade astronómica: De acordo com as teorias de formação planetária, os campos gravitacionais das três estrelas deveria ter prevenido tal planeta de se formar num todo. Dois anos depois, os pesquisadores conseguiram confirmar o avistamento de Konacki, sugerindo que a sua descoberta era na verdade um falso alarme. \ N \ nDumusque encontrou originalmente o planeta Alpha Centauri, monitorizando a luz da estrela Alpha Centauri B. A luz das estrelas deslocava-se para a extremidade azul do espectro, depois para a vermelha, em intervalos regulares, seguindo o mesmo movimento que uma sirene que sobe e desce num campo, à medida que se move em direção ou para longe de um ouvinte. A estrela parecia mover-se para trás e para a frente a cada três dias, enquanto se arrastava por um pequeno planeta em órbita.

\estrelas balançando foram usados para inferir centenas de outros planetas \ u2014, mas planetas maiores. Alguns duvidaram da descoberta, incluindo o astrónomo Artie Hatzes da Universidade Friedrich Schiller em Jena, um pioneiro no início da comunidade exoplaneta que publicou uma análise cética.

\ n\Agora parece que a irregularidade dos dados fez com que o planeta se materializasse.

Imagine alguém tentando ouvir um concerto de piano e só conseguindo ouvir uma nota, em vez de dez. Poderão confundir Bach com Beethoven. Um astrónomo que olha para uma estrela algumas vezes durante uma semana, como o telescópio Bb fez, pode ser semelhantemente tolo.

Vinesh Rajpaul, um estudante graduado em astrofísica na Universidade de Oxford, mostrou que os padrões de luz sutis causados por coisas que nada têm a ver com as marcas do planeta na superfete das estrelas, barulhos eletrónicos no equipamento, ou o puxão de outra estrela que poderá ser confundida com um planeta.

CONSTRUIR UM PLANETA FALSO

Para provar este aspeto, Rajpaul criou uma simulação computadorizada de uma estrela observações planetárias esporádicas.

“Quando gerámos dados sintéticos, o planeta apareceu lá, embora não existisse planeta algum,,” disse Rajpaul.

Este arenque vermelho, disse Rajpaul, não será um problema para a grande maioria dos outros mais de 5.600 candidatos a planetas encontrados até à data, a maioria dos quais são mundos muito maiores.

O telescópio espacial Kepler

também encontrou planetas menores que a Terra. Mas este observou um pedaço de céu continuamente e usou um método completamente diferente, à espera de planetas que se atravessassem na frente das suas estrelas e diminuindo a intensidade da luz levemente.

Bem ciente dos desafios que se aproximam, Dumusque recentemente desafiou os colegas para um pequeno concurso para encontrar planetas. Ele criou simulações de estrelas hospedando planetas de tamanhos diferentes \ u2014ou mesmo nenhum. Equipas de especialistas que procuraram oscilações causadas por planetas maiores acertou cerca de 90 por cento das vezes. Para planetas mais pequenos, a melhor equipa visualizou apenas 10 por centro e fez imensos erros.

Correção: o nome Artie Hatzes e a afiliação foram corrigidos.
Michael Greshko contribuiu reportando para esta história.

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