Espaço

Três Coisas Interessantes sobre o Mapa da Gravidade em Marte da NASA

O novo e vibrante mapa revela a geologia escondida em Marte e poderá ajudar a controlar as oscilações sazonais no planeta vermelho.

Por Michael Greshko

24 março 2016

A NASA lançou um novo e deslumbrante mapa de Marte que mostra o terreno do planeta de uma forma não visível a olho nu—usando a gravidade para revelar novos detalhes sobre o todo, desde o núcleo até à atmosfera.

“Permite-nos ter uma ideia dos altos e baixos da superfície do planeta,” diz Richard Zurek do Jet Propulsion Laboratory, da NASA, que não esteve envolvido no mapeamento.“ É realmente surpreendente que se possa controlar tudo isto através de uma nave espacial que voa 180 milhas acima da superfície de Marte, através da mecha existente na atmosfera do planeta.”

Para revelar as ondulações gravitacionais existentes em Marte, Antonio Genova da MIT’s e os seus colegas analisaram 16 anos de rastreamento de dados a partir de três satélites em Marte, procurando procurando oscilações por si só reveladoras das suas posições e velocidades causadas pela variações no rebocador do planeta. O resultado final, publicado a 5 de Março no jornal científico Icarus, rastreia estas pequeníssimas diferenças das alturas do vulcão Monte Olimpo, o mais alto do sistema solar, até às profundidades sistemas desfiladeiros dos Valles Marineris.

“É um trabalho extremamente interessante,” disse Zurek, que acredita que tal irá ajudar a dar forma a todo o debate em torno da história geológica misteriosa de Marte. Eis as três coisas que precisamos de saber sobre o novo mapa da gravidade, e os mistérios que ele poderá ajudar a resolver:

O DIÓXIDO DE CARBONO EM MARTE FICA EM SEU REDOR

Talvez a maior descoberta deste estudo seja a perceção de que a gravidade é uma excelente ferramenta no acompanhamento das condições climatéricas.

Observando a gravidade flutuante das calotas polares geladas de Marte, Genova e os seus colegas confirmaram que durante o inverno setentrional, cerca de 4 trilhões de toneladas de dióxido de carbono congelam fora da atmosfera e acumulam-se nos polos. O mesmo acontece no polo sul durante o inverno desse hemisfério. Esta migração de gás sazonal envolve cerca de 1/6 da atmosfera de Marte, em massa.

Mais ainda, a equipa pôde gravitacionalmente acompanhar o ciclo do CO2 durante 16 anos, permitindo aos pesquisadores analisar o ciclo solar—, a ascensão e queda do sol na atividade durante 11 anos e como isso afetou o movimento do gás. Os seus cálculos vão, na sua grande maioria, de encontro às medidas do mundo real recolhidas pelos rovers na superfície marciana.

“A partir dos dados recolhidos através das naves espaciais que orbitaram sobre Marte,—conseguimos medir a variação da massa das calotas polares, e [esta abordagem] consegue dar-nos uma outra perspetiva [de] como o clima em Marte evoluiu ao longo dos últimos milhões de anos, u201d concluiu Genova.

A TEORIA DE "O CANAL ENTERRADO" É ENTERRADA

O novo mapa também ajuda a explicar o canal da gravidade que se encontra nas planícies do norte de Marte, entre os planaltos do Tempe Terra e as planícies do Acidalia Planitia, a localização escolhida para o livro de ficção científica The Martian e o filme com o mesmo nome.

Estudos anteriores identificaram uma mancha norte-sul de anómala baixa gravidade no canal, uma hidrovia que outrora tivera água e sedimentos, mas que foi mais tarde enterrada pelas erupções massivas em Marte.’ Os vulcões Tharsis há milhões de anos atrás. A nova análise mostra que o“canal” segue a fronteira geológica entre os hemisférios extremamente diferentes do sul e do norte de Marte—revelando-se um enrugamento em Marte ’ uma crosta criada quando os vulcões Tharsis expeliram enormes quantidades de lava.

Não é o único estudo a atribuir um papel tão importante aos vulcanos Tharsis: estudos recentes propõem que as erupções vulcânicas’ deslocaram Marte 20 graus para cima do seu eixo, à medida que o planeta ia sendo colocado em desequilíbrio pela massa adicional à superfície.

MARTE TEM, INDUBITAVELMENTE, UM NÚCLEO VISCOSO

A nova análise não foi apenas superficial: usando os mesmos dados, os pesquisadores puderam ver de que forma o sol e a lua Fobos alongavam gravitacionalmente o planeta vermelho. Confirmando um marco histórico de um estudo de 2003, descobriram que a elasticidade observada em Marte estaria melhor explicada se no núcleo externo do planeta existisse um líquido que tivesse entre 3,400 a 3,600 quilómetros de largura.

No interior da Terra, esse líquido exterior ajudaria a alimentar o dínamo que dá ao nosso planeta o seu campo magnético protetor. O resultado de Genova poderá ajudar a clarificar a trágica história do campo magnético de Marte, que rapidamente deixou de ser um escudo de pleno direito tal como a Terra e passou a não ser nada mais que um resíduo superficial no seu hemisfério sul. Sem um campo magnético planetário forte, os fluxos de partículas lançados do sol teriam facilmente feito desaparecer grande parte da atmosfera inicial de Marte, destruindo os antigos oceanos do planeta e provavelmente condenado qualquer vida existente em Marte.

Impressionante, para um modelo baseado em três satélites,’ agitando subtilmente a órbita.

Siga Michael Greshko no Twitter.

Continuar a Ler