O homem que ensinou os humanos a respirar como os peixes

A invenção do Aqualung de Jacques Cousteau abriu o reino subaquático aos cientistas e ao público.

Jacques Cousteau foi um dos criadores do equipamento de mergulho Aqualung, um dispositivo pelo qual estava ansioso por usar nas suas investigações científicas. Em 1963, mergulhadores da equipa de Jacques Cousteau praticaram técnicas de sobrevivência subaquática em preparação para uma experiência de um mês a viver debaixo de água.

Fotografia de Robert B. Goodman
Publicado 25/11/2021, 12:53

Cousteau Passado e Futuro” está disponível em exclusivo no Disney+.

“Olha”, disse o meu filho.

Estávamos a flutuar na sombra de um cais em Isla Vieques, em Porto Rico. As ripas de madeira alguns metros acima das nossas cabeças protegiam-nos do sol tropical. Pilares fustigados pelo tempo desapareciam debaixo de água. Estava frio, mas a zona é árida – um local feito pelo homem que só serve para descansarmos rapidamente durante a nossa primeira experiência de mergulho livre.   

Will apontou para baixo. Atrás da máscara, os seus olhos estavam arregalados. Ele mergulhou a cabeça na água e eu segui o exemplo.

Entrámos noutro mundo. Acima da superfície da água, o cais era uma estrutura empenada de madeira e tinta lascada. Abaixo da superfície, a vida era abundante – corais laranja e amarelos em torno dos pilares, plantas marinhas exuberantes a ondular na corrente, cardumes de peixes prateados a acelerar por todo o lado. Este lugar estreito sob um cais, que foi construído há décadas para os navios de guerra dos EUA, era tão rico em vida como qualquer selva – mas, ao contrário de uma selva, conseguíamos flutuar através dela e examiná-la de todos os ângulos.

Nunca tínhamos sequer imaginado o que era estar rodeados por tanta vida selvagem – ainda assim, para Will, não foi o suficiente. “Isto foi muito fixe”, disse ele enquanto regressávamos para o hotel na carrinha barulhenta dos nossos guias. “Eu quero experimentar mergulho.” Will não queria estar amarrado à superfície pelos nossos equipamentos de snorkel alugados. Ele sonhava em mergulhar mais fundo, em explorar mais o oceano, queria ver as suas maravilhas por si próprio.

Em 1963, mergulhadores recolhiam peixes perto de uma das estruturas que formavam uma vila subaquática, na qual cinco mergulhadores viveram durante um mês numa experiência de vida subaquática de Jacques Cousteau.

Fotografia de ROBERT B. GOODMAN

Apesar de Jacques Cousteau ter aprendido a nadar quando tinha quatro anos, as suas primeiras ambições visavam o céu, não o mar. Em 1930, Jacques Cousteau entrou na academia naval francesa para se tornar piloto, um sonho que acabou quando um acidente de carro quase fatal lhe fraturou ambos os braços. Durante a recuperação, o oficial da marinha Philippe Tailliez sugeriu a Jacques Cousteau que tentasse nadar no oceano. Philippe Tailliez emprestou-lhe um par de óculos de proteção e levou-o a fazer caça submarina no Mediterrâneo perto de Toulon, em França.

Nadar com os óculos de proteção foi uma revelação. “Assim que coloquei a minha cabeça debaixo de água, tive um choque”, disse mais tarde Jacques Cousteau. Tinha descoberto “um domínio enorme e completamente intocado para explorar”.

“Eu percebi que, daquele momento em diante, todo o meu tempo livre seria dedicado à exploração subaquática.”

Eventualmente, Jacques Cousteau conseguiu atingir profundidades de 18 metros e ficar lá durante cerca de 70 a 80 segundos. Mas não era tempo ou profundidade suficiente. “Fui sempre contra as limitações impostas por uma golfada de ar”, escreveu Jacques Cousteau num artigo de 1952 para a National Geographic, o seu primeiro artigo para a revista.

Para atingir profundidades superiores, Jacques Cousteau precisava de um dispositivo que fornecesse ar respirável e que também correspondesse à pressão da água: conforme um mergulhador vai mais fundo, a pressão aumenta, reduzindo o volume de ar no corpo, algo que pode provocar o colapso dos pulmões. O sogro de Jacques Cousteau colocou-o em contacto com o engenheiro Émile Gagnan, especialista em design de pneumáticos de alta pressão.

Estávamos no meio da Segunda Guerra Mundial e a Alemanha controlava a maior parte de França. Émile Gagnan trabalhava para a maior empresa francesa de gás comercial em Paris, onde projetou uma válvula que regulava o fluxo de combustível, permitindo aos carros andar com óleo de cozinha, uma adaptação essencial em tempos de guerra, porque os nazis tinham confiscado toda a gasolina para veículos motorizados.

Quando Jacques Cousteau viajou para Paris em 1942, para explicar o problema da pressão do ar a Émile Gagnan, o engenheiro achou que o seu regulador de gás podia ser a solução. Juntos, fizeram alterações até encontrarem algo que pudessem testar, um regulador ligado por tubos a duas latas de ar comprimido. Jacques Cousteau levou o protótipo para um mergulho no rio Marne, a leste de Paris.

“Respirei normalmente com um ritmo lento”, disse Jacques Cousteau, “baixei a cabeça e nadei suavemente até aos nove metros”.

O dispositivo funcionou – pelo menos na horizontal. Quando Jacques Cousteau estava de pé, tinha fugas de ar. Jacques Cousteau e Émile Gagnan reorganizaram os tubos de admissão e escape para ficarem ao mesmo nível. Eventualmente, chegaram a uma versão com a qual Jacques Cousteau se sentiu confortável para experimentar no mar.

Em 1943, ao longo de vários meses, Jacques Cousteau, Philippe Tailliez e o seu amigo Frédéric Dumas testaram cautelosamente o dispositivo, ao qual chamavam Aqualung. A equipa fez mais de 500 mergulhos no Mediterrâneo, indo sempre um pouco mais fundo de cada vez. No início do outono, alcançaram os 40 metros de profundidade. Em outubro, Frédéric Dumas desceu aos 70 metros.

Jacques Cousteau mergulha durante as filmagens de um episódio do seu programa de televisão “O Mundo submarino de Jacques Cousteau”, no qual convidava os telespetadores a explorar o oceano com ele.

Fotografia de The Cousteau Society

“A melhor forma de observarmos um peixe é tornarmo-nos um peixe”, escreveu Jacques Cousteau no referido artigo da National Geographic. “E a melhor forma de nos tornarmos um peixe – ou uma aproximação razoável disso – é usar um dispositivo de respiração subaquático chamado Aqualung. O Aqualung liberta um homem para planar, sem pressas e ileso, pelas profundezas do mar.”

Passados quase 80 anos desde a invenção do Aqualung, o mesmo projeto básico ainda continua em utilização. “É tão simples e elegante como uma maçaneta”, diz David Doubilet, fotógrafo subaquático de longa data da National Geographic. “Não falha. Em 65 anos de mergulho, nunca tive um problema.”

Mas a capacidade de sondar as profundezas expôs os mergulhadores a outros perigos. Apesar do Aqualung facilitar a respiração ao equilibrar a pressão ambiente e interna, não consegue evitar algo ao qual os primeiros mergulhadores chamaram de “êxtase das profundezas” – narcose por nitrogénio, quando bolhas de nitrogénio se desenvolvem na corrente sanguínea conforme o mergulhador desce. Para Jacques Cousteau, era “uma sensação de euforia, uma perda gradual do controlo dos reflexos, uma perda do instinto de autopreservação”. Para Albert Falco, que navegou com Jacques Cousteau durante quase 40 anos, “o ar fica com um sabor estranho e ficamos embriagados com a nossa própria respiração”.

A narcose por nitrogénio pode ser mortal. Em 1947, no rescaldo da guerra, Jacques Cousteau, que ainda estava na Marinha Francesa integrado no Grupo de Pesquisa Submarina, organizou testes de mergulho autónomo em Toulon. O objetivo era demonstrar que o Aqualung permitia aos mergulhadores atingir profundidades superiores a 100 metros. Mas a pessoa que fez a primeira tentativa, o imediato Maurice Fargues, morreu – perdeu a consciência aos 120 metros e foi puxado freneticamente para a superfície, mas já tinha falecido.

Jacques Cousteau ficou arrasado: “Começo a colocar em questão se este empreendimento faz sentido.”

Porém, para a Marinha Francesa, fazia sentido. A Marinha enviou o Grupo de Pesquisa Subaquática para limpar as consequências mortais da Segunda Guerra Mundial no Mediterrâneo. Os mergulhadores da Marinha removeram minas que estavam habilmente escondidas perto de portos movimentados, recuperaram pilotos mortos de aviões abatidos e testemunharam a destruição subaquática de uma guerra que envolveu toda a costa do Mediterrâneo.

Jacques Cousteau com o seu icónico boné vermelho de mergulho a bordo do seu navio Calypso, um antigo caça-minas que Jacques Costeau transformou em navio de investigação científica.

Fotografia de The Cousteau Society

“Eu coloquei aquilo e fui diretamente para o fundo da piscina”, lembra David Doubilet, que acabaria por fotografar o Mar dos Sargaços, a Grande Barreira de Coral e grande parte do oceano para mais de 70 artigos da National Geographic. “Eu estava colado ao fundo da piscina, mas estava a respirar e era simplesmente divinal.”

“O regulador Aqualung abriu um passaporte para 70% do nosso planeta”, diz David Doubilet. “Jacques Costeau é uma pessoa cuja importância para o planeta nunca deve ser esquecida ou desvalorizada.”

O fotógrafo Laurent Ballesta, que cresceu a nadar, a praticar snorkeling e a mergulhar na costa mediterrânica de França, também foi influenciado por Jacques Cousteau. Quando Laurent Ballesta tinha 16 anos, estava num barco com os amigos quando de repente ficaram rodeados por tubarões. Como era apaixonado pelos documentários de Jacques Cousteau, Laurent Ballesta reconheceu que eram tubarões-frade inofensivos, e saltou para a água para nadar com os animais.

Quando Laurent Ballesta regressou a casa, contou aos pais o que tinha acontecido, mas eles não acreditaram. “Foi aí que decidi que tinha de aprender fotografia.”

Com a ajuda de equipamento de mergulho, incluindo um sino de mergulho e um habitat pressurizado, o fotógrafo Laurent Ballesta e a sua equipa conseguiram passar 28 dias a mergulhar no Mar Mediterrâneo.

Fotografia de Laurent Ballesta

Desde então, Laurent Ballesta descobriu uma nova espécie de peixe chamada Didogobius schlieweni e foi a primeira pessoa a fotografar o pré-histórico celacanto debaixo de água. Mais recentemente, Laurent Ballesta narrou para a National Geographic uma expedição na qual ele e a sua tripulação viveram durante 28 dias numa cápsula pressurizada, que lhes permitiu mergulhar durante várias horas nas profundezas do Mediterrâneo.

Jacques Cousteau permaneceu ativo na exploração subaquática até falecer, aos 87 anos, em 1997. “O meu trabalho era mostrar o que havia no mar – as suas belezas – para que as pessoas conhecessem e amassem o mar”, escreveu Jacques Cousteau.

O reino submarino é um mundo que, apesar das contribuições pioneiras e influência internacional de Jacques Cousteau, ainda é amplamente desconhecido. De acordo com a Administração Oceânica e Atmosférica Nacional dos EUA, mais de 80% dos oceanos do nosso planeta permanecem por explorar.

Nos últimos 78 anos desde que Jacques Cousteau e Émile Gagnan inventaram o Aqualung, mais de 28 milhões de pessoas seguiram o seu exemplo e aprenderam a mergulhar no oceano.

Na próxima primavera, o meu filho e eu vamos juntar-nos a eles. É o desejo do Will para celebrar os seus 17 anos – um passaporte para outro mundo.
 

Este artigo foi publicado originalmente em inglês no site nationalgeographic.com

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