Com as alterações climáticas, as tempestades estão a mover-se para leste

À medida que a dinâmica meteorológica muda, a costa leste pode ter mais nove dias de trovoada; outros estados orientais poderiam ter até duas semanas mais.

Por Alejandra Borunda
Publicado 9/08/2022, 17:01
Tempestades e alterações climáticas

Até ao final do século, à medida que as alterações climáticas afetam o clima, as trovoadas nos estados das Planícies serão menores, enquanto as dos estados orientais tornar-se-ão mais comuns. Nesta imagem, uma trovoada vista a partir do cume vulcânico Haleakala na ilha de Maui, Havai.

Fotografia por Babak Tafreshi, Nat Geo Image Collection

As nuvens altas, o bater de palmas trovejante, os súbitos aguaceiros torrenciais: as dramáticas tempestades de verão das planícies gravam-se na memória de quem as experimenta.

Mas um novo estudo conclui que as alterações climáticas são suscetíveis de afetar o seu sabor. No final do século, as tempestades comuns e intensas que proporcionam 50 a 90 % da água anual dos estados das Planícies meridionais são suscetíveis de ocorrer com menos frequência, enquanto mais dias de trovoada, tanto fracos como fortes irão encharcar o leste e o nordeste.

As Grandes Planícies meridionais dos Estados Unidos, em torno do Texas, Oklahoma e Novo México, podiam assistir a uma queda anual entre cinco a 15 dias de trovoada a menos por ano. (Isto aplica-se aos dias “básicos” cheios de trovoada. Notavelmente, o número de dias com fortes tempestades - aqueles com chuva intensa e a ameaça de granizo, ou pior - provavelmente permanecerá semelhante). As tempestades no leste aumentarão; prevê-se que o número de dias de trovoada suba na mesma grandeza. Mas é provável que tempestades intensas orientais venham com mais frequência.

"É uma resposta muito interessante e complexa às alterações climáticas", diz Alex Haberlie, cientista atmosférico da Universidade do Norte de Illinois e autor principal do estudo, publicado na revista científica Geophysical Research Letters.

As mudanças são suficientes para ter um impacto potencial em muitas experiências quotidianas diferentes nas regiões estudadas. "Pode contar com uma trovoada à tarde no seu piquenique em junho ou julho, mas agora estamos a começar a tê-las em março e maio", diz Haberlie. "Está a mudar a nossa ideia do que é típico."

No entanto, também existem impactos maiores: tempestades leves e frequentes proporcionam uma percentagem desmesurada do abastecimento anual de água para milho, trigo e outras culturas, especialmente durante os meses cruciais de primavera e verão. Alterar essas chuvas — ou perder mesmo uma pequena percentagem — pode ter efeitos de ondulação na agricultura nos estados das Planícies, que são a principal fonte de alimento para o país.

Tempo interligado

As tempestades épicas dos estados das Planícies - do Montana e Minnesota, no Norte, até ao Novo México e Texas, no Sul - são matéria de lenda e admiração para o especialista em clima extremo da NOAA, Harold Brooks. Nuvens de bigorna altas, céu verde, granizo do tamanho de bolas de beisebol: as tempestades rolantes são tão dramáticas que é como olhar para "o Grand Canyon, mas no céu", partilha.

A explicação atmosférica para estas tempestades que parecem fazer explodir os olhos acontecerem é também a razão pela qual podem mudar no futuro.

Fotografias Eletrizantes de Tempestades Épicas

Para construir uma tempestade no estado das Planícies, o ar a dezenas de milhas acima na atmosfera flui para leste ao largo das Rocky Mountains, onde é refrigerado pela altitude. O ar abaixo, perto do solo, é muitas vezes vaporoso, alimentado por água evaporada do quente Golfo do México e disparada para o norte com ventos de baixo nível. A diferença - ar quente e energético sob coisas frias - leva à instabilidade. A instabilidade leva a tempestades.

Mas em anos como este, o ar que sai das Rocky Mountains é mais quente e seco do que o normal devido à seca recorde que pulveriza o Sudoeste. Isto significa menos diferença de temperatura entre o ar baixo e o ar alto; menos instabilidade; menos tempestades; e menos chuva alimentando a colheita de trigo de verão no Texas e o milho em Oklahoma.

Isto, diz Harold Brooks, é um vislumbre do futuro. "As pessoas vivem onde as trovoadas acontecem devido à chuva", diz - um ingrediente necessário na vasta empresa agrícola da região. Mas se o sudoeste continuar a aquecer e a ficar mais seco — um padrão climático que os cientistas esperam — o ar quente e de alta elevação que produz continuará a fluir para fora das montanhas e a matar os desequilíbrios atmosféricos que criam tempestades sobre as Planícies.

"Vai ferver a um nível baixo", diz Courtney Schumacher, cientista atmosférica da Universidade Texas A&M. "Aquele ar pegajoso e húmido tenta subir e transformar-se numa tempestade, mas não pode." É o que tem acontecido este ano no Texas e nas regiões vizinhas, diz.

Um Leste mais tempestuoso, planícies menos dramáticas, mudanças sazonais

Os ingredientes que fazem tempestades são bastante simples: ar molhado, rico em energia, ar mais frio acima, e um pequeno pontapé de vento ou diferenças de pressão para misturar as coisas.

Por cada grau Celsius mais quente do ar, pode conter cerca de 7% mais humidade e, portanto, mais energia, uma vez que a água requer calor para mantê-lo evaporado. Os cientistas calculam o "CAPE" ou energia potencial convectiva disponível de massas de ar, que é essencialmente uma medida da energia na atmosfera que pode ser transformada numa tempestade. Quanto maior for a CAPE, mais forte será a tempestade em potencial. Os valores da CAPE já estão a subir em muitas partes do mundo. Em 2100, se a Terra aqueceu cerca de 2 ou 4°C, as duas estimativas diferentes que os investigadores da Universidade de Illinois do Norte usaram no seu modelo, a CAPE no Oriente aumentará ainda mais, tornando-se mais violentas tempestades.

Mas, ao mesmo tempo, os seus resultados sugerem que o tipo de "capping" que acontece este ano - causado por aquele ar quente, seco e de alta elevação - também pode ficar mais forte à medida que o sudoeste aquece e aridifica mais, potencialmente esmagando muitas tempestades mais suaves.

A equipa descobriu que em 2100, a região veria entre cinco a 15 dias a menos de tempestades "40 dBz" - tempestades amenas que iriam encharcar-nos mas não gerariam granizo ou desovar tornados. "Do tipo que se víssemos chegar ao nosso piquenique em julho, faríamos as malas e púnhamos um agasalho muito depressa", diz Haberlie.

A abreviatura "dBz" refere-se à refletividade do radar de uma massa de ar; num mapa de radar, 40 dBz provavelmente aparecerá laranja.

Curiosamente, as tempestades mais fortes — as de 50 ou 60 dBz, onde as probabilidades de granizo intenso ou tornados são muito maiores e que apareceriam vermelhas no radar da sua aplicação meteorológica, provavelmente aconteceriam tantas vezes como acontece hoje em dia. Isso porque, com o carregamento de energia suficientemente alto, o ar quente de nível inferior ainda pode perfurar essa camada de cobertura.

Em contraste, regiões a leste, como os Grandes Lagos e o Nordeste, podiam ter mais de duas semanas de dias cheios de trovoada; os estados da Costa Leste podem ter mais três a nove dias de tempestades.

Quanto às tempestades realmente intensas - as de 60 dBz, "aquela em que temos de ter cuidado", diz Brooks — os maiores aumentos atingirão o centro-sul, que poderá ver mais de seis dias extras das tempestades super-intensas a cada ano.

No geral, esse padrão é o que devemos esperar num país alterado pelo clima, como os Estados Unidos, diz Schumacher: "Durante todo o ano, podemos esperar uma mudança de tempestades convectivas mais moderadas para mais severas."

Hoje, a atividade de trovoada é mais alta no início do verão, com picos mais cedo no sul e movendo-se no final do ano para norte e leste. Mas esse padrão pode mudar: as tempestades de verão (exceto as mais intensas) tornam-se menos comuns em quase todo o país. Na região de Memphis, por exemplo, a intensa atividade da tempestade na primavera pode duplicar.

Zeragem de tempestades

O primeiro vislumbre desta tendência - tempestades atenuadas nas Grandes Planícies e crescimento a leste e nordeste - surgiu há cerca de uma década, quando os cientistas começaram a aproveitar os modelos climáticos globais para olhar para o clima à escala regional, um problema técnico desafiante. Os modelos climáticos à escala global olham para os sistemas climáticos que se estendem por dezenas ou centenas de quilómetros, enquanto trovoadas, derechos, tornados e outras tempestades podem ser apenas uma fração disso.

Os cientistas climáticos têm melhorado cada vez mais em "desvalorizar" os grandes modelos ou em ligá-los a modelos regionais de grande escala, revelando como os impactos das alterações climáticas globais se irão realizar para pequenos eventos como granizo ou trovoadas.

Usando estes novos métodos, um estudo de 2017 apontou o padrão: o ar alto e seco das Rocky Mountains poderia cortar a formação de tempestades em algumas partes dos estados das Planícies, mesmo com muito ar quente, energético e húmido perto da superfície, enquanto zonas a leste estariam maduras para mais tempestades.

O novo estudo empurra ainda mais a subtileza espacial e sazonal dessas projeções, graças ao aumento do poder de computação. "Isto está realmente a construir o caso para esta mudança", diz Robert Jeffrey Trapp, cientista atmosférico da Universidade de Illinois Urbana-Champagne. Não é uma perda total, sublinha. "Ainda haverá trovoadas e tornados em Oklahoma em 2100. Mas pode haver menos”.
 

Este artigo foi publicado originalmente em inglês no site nationalgeographic.com

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