Meio Ambiente

Um Terço da Comida é Perdida ou Desperdiçada: o que Pode ser Feito

Desde as quintas às mercearias, às mesas de jantar, um terço da comida é perdida ou desperdiçada. Conseguimos fazer melhor.

Por Elizabeth Royte

13 outubro 2014

É a época das alface no vale de Salinas, uma planície em forma de cenoura, na região central da Califórnia, que produz cerca de 70% das verduras vendidas nos mercados retalhistas dos EUA. Numa manhã tipicamente nebulosa, reboques de tratores recheados com correntes de salada de plantas de processamento vão para pontos do norte, sul e leste.

Enquanto isso, um único camião roll-off vai até à Estação de Transferência Sun Street, não muito longe do centro de Salinas. O motorista faz uma pausa no topo de uma escala, em seguida, posiciona o seu contentor golpeado sobre um bloco de concreto. Um movimento de uma alavanca, uma lufada pneumática e 20 jardas cúbicas de alface e espinafres tombam para o chão. Embalados em caixas e sacos plásticos, as verduras — empilhadas em sete pés de altura — parecem estar no pico de saúde: orvalhadas, nítidas e imaculadas. O delito pelo qual eles serão em breve remetidos para um aterro sanitário? Os seus recipientes foram indevidamente preenchidos, marcados, selados ou cortados.

Qualquer um diria que este monte — o tamanho de dois elefantes africanos — representa um tremendo, mesmo criminal, desperdício. Mas isso não é nada. Ao longo do dia, a estação de transferência receberá mais 10 a 20 cargas de legumes perfeitamente comestíveis provenientes de cultivadores próximos. Entre abril e novembro, os aterros da Autoridade de Desperdícios Sólidos do vale de Salinas têm entre quatro e oito milhões de libras de legumes frescos dos campos. E isso é apenas uma estação de transferência das muitas que servem vales agrícolas da Califórnia.

A Organização para a Alimentação e Agricultura (FAO) das Nações Unidas, que mantém o controlo sobre o que está a crescer e comido em todo o mundo, estima que um terço dos alimentos produzidos para consumo humano em todo o mundo é perdido ou desperdiçado ao longo da cadeia que se estende desde fazendas a plantas de processamento, mercados, retalhistas, operações de serviços alimentares e as nossas cozinhas coletivas.
Em 2,8 triliões de libras, que é o sustento suficiente para alimentar três biliões de pessoas. Nos Estados Unidos, o desperdício é ainda mais notório: mais de 30 por cento da nossa alimentação, avaliada em US$ 162 biliões por ano, não é comida. Se se empilhassem todos os alimentos num campo de futebol, as camadas formariam uma caçarola de putrefação com milhas de altura.

O QUE HÁ POR TRÁS DO DESPERDÍCIO?

Leitores cuidadosos poderão perguntar-se: Qual é a diferença entre a perda de alimentos e desperdício de alimentos? O desperdício ocorre no último nível da cadeira alimentar, ao nível do retalhista e do consumidor final. Em geral, quanto mais rico for o país, maior será a sua taxa per capita de resíduos. A perda, por outro lado, ocorre principalmente no início da cadeia alimentar — durante a produção, pós-colheita e processamento — e é muito menos predominante em países industrializados do que em países em desenvolvimento, onde tende a faltar infraestruturas para entregar todos os alimentos, de forma decente, aos consumidores dispostos a comê-los.

África, por exemplo. Sem instalações adequadas de armazenamento e transporte, 10 a 20 por cento dos grãos subsarianos do continente sucumbe a inimigos, como mofo, insetos e roedores. Isso vale quatro mil milhões de dólares de alimentos, o suficiente para alimentar 48 milhões de pessoas durante um ano. Na ausência de refrigeração, os produtos lácteos ficam azedos e o peixe exsudam. Sem a capacidade de conservação, enlatar, secagem ou engarrafar alimentos, produtos perecíveis, como quiabo, manga e repolho não podem ser convertidos em alimentos de prateleira. Más condições rodoviárias e ferroviárias retardam o caminho dos tomates da quinta para o mercado, frutas mal embaladas ficam em papa, os legumes murcham e apodrecem por falta de sombra e refrigeração. A enfrentar desafios semelhantes, a Índia perde um numero estimado de 35 a 40 por cento das suas frutas e legumes.

Em países desenvolvidos, práticas hiper eficientes de agricultura, abundante em refrigeração, transporte de alto nível, armazenamento e comunicações garantem que a maioria da comida que cresce chegue ao retalhista. Mas as coisas irão rapidamente até sul. De acordo com a FAO, os países industrializados perdem 1,5 triliões de toneladas de alimentos por ano, uma quantidade quase igual a toda a produção de alimentos da África sub-sariana.

As calorias são desperdiçadas em restaurantes que servem grandes porções de comida ou elaborado buffets da moda — onde os clientes servem-se de porções excessivas e os empregados deitam tudo fora na hora do fecho, mesmo que tenha estado exposto por apenas cinco minutos.

Embora eles façam o melhor para o esconder da vista do público, retalhistas de produtos alimentares norte-americanos tipicamente têm perdas em loja de 43 mil milhões de libras de alimentos por ano. Os gerentes de loja normalmente encomendam a mais, com medo de ficarem sem um determinado produto, que leve a perda de clientes e, consequentemente, aos seus empregos. Prateleiras inteiras de ervilhas perfeitamente comestíveis são transferidas para recipientes de lixo para ganhar espaço para novas que cheguem; paletes de curgete são rejeitadas porque são demasiado curvas. Se o grossista afetado não encontrar rapidamente outro mercado nas proximidades (uma cadeia de desconto que tolere vegetais curvados, por exemplo, ou um banco de alimentos com espaço refrigerado), a carga será despejada. A cadeia de supermercados britânica Tesco, que se comprometeu publicamente à redução de resíduos nos últimos anos, ainda admitiu que deitam fora mais de 110 milhões de libras de alimentos nos seus estabelecimentos do Reino Unido durante o último ano fiscal.

Os consumidores também são cúmplices: Nós compramos demais porque existem alimentos embalados relativamente baratos disponível em cada curva. Nós armazenamos alimentos de forma inadequada; levamos as datas de validade literalmente, embora tais selos sejam projetados para se comunicar frescura de pico e não têm nada a ver com a segurança dos alimentos. Esquecemo-nos de comer as nossas sobras, deixamos os nossos sacos de comida para o cãozinho em restaurantes, e sofremos poucas ou nenhumas consequências por deitarmos alimentos comestíveis para um caixote.

RECURSOS DESPERDIÇADOS

Não importa onde os resíduos ocorrem, eles representam uma oportunidade perdida para alimentar as pessoas. E, em frente à nossa casa, isto está a custar-nos muito: uma família americana de quatro pessoas deita fora uma média de $1.484 de alimentos comestíveis num ano. Desperdiçar comida também desperdiça as vastas quantidades de combustível, produtos químicos agrícolas, água, terra e trabalho necessário para produzi-lo. De acordo com Jonathan Bloom, autor de American Wasteland, a produção de alimentos não consumidos nos EUA engole 70 vezes a quantidade de óleo perdido no desastre da Deepwater Horizon. Globalmente, isso representa o fluxo anual do Volga, o rio mais longo da Europa.
Em 2007 um coletivo de 3,5 bilhões de acres de terra, uma área significativamente maior do que o Canadá, foi arado para cultivar alimentos — ou para apoiar o gado e a produção de leite — que ninguém iria comer. Para agravar o insulto ambiental, da alimentação enterrada nos confins sem ar de lixeiras gera metano, um gás de efeito de estufa muito mais potente do que o dióxido de carbono. Se o desperdício de alimentos mundial fosse um país, seria o terceiro maior gerador de gases de efeito estufa no mundo, atrás da China e dos Estados Unidos.

Comer a comida que produzimos parece fácil — um pré-requisito de um sistema sustentável de alimentos. Mas a economia dura frustra correções simples. Não é segredo nenhum que quantos mais consumidores de iogurte os deitarem fora depois da data de validade, mais os retalhistas podem vender. Para os supermercados, pode fazer mais sentido deitar fora maçãs excedentes em lixeiras do que baixar o seu preço, o que minaria as vendas de maçãs. Relutante em vir até breve sobre os contratos de supermercados, grandes produtores comerciais normalmente overplant em 10%.
Relutantes em ter contratos breves com supermercados, grandes produtores comerciais produzem normalmente mais 10%. Os agricultores também vão deixar blocos inteiros de frutas ou vegetais em pomares e campos com medo de inundar o mercado e baixar os preços. Às vezes o custo do trabalhado de colher uma colheita excede o valor de as vender: conhecida como uma área de passeio, a cultivação é arada abaixo. Sim, tecnologia superior move cada vez mais alimentos para o mercado, mas a abundância — que mantém os preços dos alimentos baixo — apenas encoraja mais desperdício. Como um fazendeiro de Virginia me disse, ao olhar para mais de 60 acres de brócolos, ele planeava deitar abaixo, “Mesmo que eu consiga fazer chegar toda esta comida ao mercado, você acha que existem boas suficientes para a comer antes que apodreça?”

CONSERTAR A CADEIA ALIMENTAR

Se há alguma coisa boa sobre a escala chocante de desperdício de alimentos no globo, é o grande número de oportunidades que apresenta para melhorar. Nos países em desenvolvimento, por exemplo, organizações de ajuda estão a fornecer aos pequenos agricultores caixas de armazenagem e sacos de grãos de múltiplas camadas, ferramentas para a secagem e preservação de vegetais e frutas e equipamentos de baixa tecnologia para refrigeração e acondicionamento dos produtos — com perdas de encolhimento, como por exemplo os tomates no Afeganistão, de 50% a 5%.

Os agricultores também estão a aprender como curar ou embalar a sua colheita para períodos mais longos. “Os agricultores com que trabalhamos na África Oriental nunca tiveram um excedente — comeram tudo o que plantaram em três meses”, disse Stephanie Hanson, vice-presidente sénior da política e parcerias para o Africa-based One Acre Fund. “Agora que eles são capazes de produzir mais alimentos, eles precisam de aprender novas práticas de armazenamento.”

Depois da FAO ter dado 18.000 pequenos silos de metal aos agricultores no Afeganistão, a perda de grãos de cereais e leguminosas baixou de 15 a 20 por cento para menos de 2 por cento. O armazenamento de trigo também permite potencialmente que os agricultores vendam colheitas por duas ou três vezes mais o preço no momento da colheita, quando os mercados estão saturados.

Nos EUA, o controlo dos resíduos alimentares dos meios de comunicação, agências governamentais e grupos ambientalistas levaram a um número crescente de restaurantes começarem a medir o que deitam fora, um primeiro passo crucial na redução do desperdício. Consternado com a quantidade de alimentos que os seus clientes desperdiçam, a TGI Friday agora oferece porções menores. Ao remover tabuleiros dos seus refeitórios, dezenas de faculdades norte-americanas reduziram 25% a 30% da quantidade de alimentos que os estudantes levam e desperdiçam. No exterior, alguns restaurantes têm mesmo experimentado proibir aos clientes deixar comida no seu prato ou cobrar pelo extra.

Mais acima na cadeia alimentar, os donos de pomares estão a trabalhar com empresas de sumos e empacotadores para desenvolver mercados mais secundários para a fruta menos perfeita. Engenheiros no Georgia Tech's Integrated Food Chain Center desenvolveram sensores para serem colocados em produtos no campo, na esperança de saber qual a temperatura dos seus morangos, humidade e história de viagem para que isso ajude os gerentes de lojas a acompanhar e promover melhor os stocks perecíveis.

A inovação está a salvar os ovos também. Durante anos, o Walmart achou conveniente despejar uma caixa inteira de ovos se um estivesse rachado, em vez de simplesmente o substituir. Agora, a empresa está a lançar um programa piloto que usa um sistema de laser para gravar os ovos individualmente com informações sobre o produto, permitindo que os trabalhadores facilmente substituam com um novo ovo com as mesmas especificações. Se este sistema for adoptado em todo o pais, o Walmart sugere que poderá salvar cerca de cinco biliões de ovos por ano.

Existem outras correções sistemáticas no horizonte. O Natural Resources Defense Council está a pedir ao governo dos EUA para padronizar a mistura confusa das palavras “consumir até”, que leva a desperdícios desnecessários. E os estudiosos e académicos estão a fazer lobbys em escolas para ressuscitar aulas de economia doméstica, o que poderia ensinar os nossos consumidores mais jovens a abraçar os produtos estranhos, armazenar alimentos de forma adequada, preservar os excedentes, solicitar pequenas porções em restaurantes, comer restos de comida, partilhar comida que não conseguem comer (muitas vezes com a ajuda de aplicações e redes sociais), e compor tudo o que permanece.

No Reino Unido, onde o governo tem feito da redução de resíduos alimentares uma prioridade nacional, um grupo chamado Feeding the 5000 recolhe produtos de alta qualidade a partir de fazendas e empacotadores que tenham sido rejeitados pelos supermercados e cozinham-nos para almoços elaborados servidos a 5.000 clientes sortudos, de graça, em nome da sensibilização e celebração de soluções criativas.

Tristram Stuart, autor de Waste: Uncovering the Global Food Scandal e fundador do Feeding the 5000, pediu mantimentos para descontar bens próximos da data de validade e para partilhar de forma justa o custo do seu pedido exagerado de encomendas com fornecedores e para processadores e retalhistas para divulgar publicamente a sua tonelagem de desperdício alimentar. Para estar à altura destes desafios, a Tesco tem diminuído as suas variedades de pães, removido as datas de validade das frutas e legumes, pendurado as suas bananas em redes de protecção e começado a comprar mais frutas diretamente aos produtores, o que aumenta a sua vida útil.
Mais recentemente, Stuart lançou a Pig Idea, que está a pressionar o governo da UE a levantar a proibição de alimentar suínos com desperdício alimentar, promulgada na sequência de um surto britânico em 2001 de febre aftosa ligada com porcos que comeram comida crua. Stuart, que também é um explorador da National Geographic emergente, argumenta que a recolha e esterilização de resíduos de alimentos comerciais reduziria os custos de alimentação para os agricultores, protegeria vastas áreas de florestas tropicais de serem libertadas para cultivar soja para refeições suínas e salvar empresas do custo de alimentos desperdiçados. Alimentar gado com comida desperdiçada, de acordo com o Programa das Nações Unidas para o Ambiente, iria liberar cereais suficientes para alimentar três biliões de pessoas.

MAIS COMIDA NA MESA

Alimentar os animais com os nossos excessos faz sentido para a economia e para o ambiente. Mas o melhor para a comida que sobra é, sem dúvida, alimentar os 805 milhões de pessoas com fome. Nos EUA, 49 milhões de pessoas estão oficialmente inseguras quanto à comida: nem sempre sabem qual a origem da sua próxima refeição. Para atender a essa necessidade, em 2014 a caridade Feeding America espera distribuir cerca de quatro mil milhões de libras de alimentos, a maior parte doados pelos fabricantes, supermercados, grandes produtores e pelo governo federal. Ao nível das bases, grupos de escuteiros, Future Farmers of America e grupos religiosos organizados pela Sociedade de St. Andrew vão através de campos de exploração agrícola do país, recolher mais de 20 milhões de libras de produções por ano para distribuir. E em algumas grandes fazendas da Califórnia, os trabalhadores do campo embalam produtos ideais numa caixa, com destino ao mercado, e produtos estranhos noutra, com destino a bancos de alimentos, numa abordagem inovadora chamada de “escolha de concorrente”. Ainda assim, diz Ron Clark, um corretor de produtos que foi pioneiro neste programa no Vale de Salinas, a comida que está a ser recuperada por este processo é apenas uma gota no balde, com exponencialmente mais deixada para trás.

O primeiro passo em reduzir o desperdício e perdas é fazer as pessoas perceber que há um problema. A negação reina a supremacia. Mas as atitudes estão a mudar lentamente enquanto o preço da comida aumenta e à medida que vamos ficando mais conscientes de ambas as panóplias de formas em que o clima está a mudar irá baixar a produção de alimentos e o imperativo para persuadir cada vez mais calorias sustentáveis da terra já cultivada.
Ter demasiada comida parece maravilhoso, um problema de primeiro mundo. Mas encher-nos de cornucópias com uma abundância que ninguém está à espera de comer já é algo que o mundo pode suportar. É muito caro e está a destruir o planeta enquanto milhões passam fome. “O desperdício de alimentos é um problema estúpido”, diz Nick Nuttall, do UN Environment Programme. “Mas as pessoas gostam de problemas estúpidos porque elas sabem que podem fazer algo acerca disso.”

Elizabeth Royte escreveu sobre a conservação da água doce na edição de abril de 2010 da revista National Geographic e é a autora de Garbage Land: On the Secret Trail of Trash.

Esta cobertura foi possível com o apoio da GRACE Communications Foundation.

 

Correção: uma versão anterior desta história dizia erroneamente que um voluntário está a empacotar comida em Lisboa, Espanha. Mas ela está em Lisboa, Portugal.

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