Misterioso tubarão ártico de águas profundas encontrado nas Caraíbas

Um tubarão-da-Gronelândia foi avistado ao largo da costa do Belize, colocando a possibilidade destes tubarões estarem mais disseminados do que se pensava anteriormente.

Por Annie Roth
Publicado 3/08/2022, 15:22
Somniosus_microcephalus

Os tubarões-da-Gronelândia (Somniosus microcephalus) são conhecidos por viverem no Ártico frígido. No entanto, investigações recentes sugerem que estes tubarões podem estar mais disseminados do que se pensava em extensões frias de oceano profundo em todo o mundo.

Fotografia por Franco Banfi, Nature Picture Library

As vidas da maioria dos tubarões permanecem camufladas em mistério, e a do tubarão-da-Gronelândia não é exceção - mas o que aprendemos recentemente é extraordinário.

Ao longo das últimas décadas, os cientistas descobriram que estes antigos animais do Ártico conseguem viver mais de 400 anos e são muitas vezes cegos devido a um parasita que se cola às suas córneas. Embora se alimentem principalmente de peixes e lulas, são conhecidos por vasculhar as carcaças de mamíferos como cavalos, renas e até ursos-polares.

A última surpresa aconteceu quando os cientistas observaram um tubarão-da-Gronelândia no oeste das Caraíbas, a milhares de quilómetros da sua conhecida faixa, na primavera de 2022. Embora os cientistas tenham aprendido a esperar o inesperado quando se trata destes tubarões, o avistamento foi um choque.

"Foi surpreendente e emocionante", diz Devanshi Kasana, doutoranda na Universidade Internacional da Flórida que, juntamente com uma tripulação de pescadores do Belize, apanhou o tubarão por acidente durante uma expedição de marcação de tubarões-tigre. A sua descoberta foi anunciada em julho na revista científica Marine Biology.

A investigadora Devanshi Kasana e os seus colegas apanharam este tubarão adormecido - quase certamente um tubarão-da-Gronelândia - no Recife de Glover, Belize. Este é o primeiro registo de um tubarão adormecido no oeste das Caraíbas.

Fotografia por Devanshi Kasana, Florida International University

Embora Devanshi Kasana não tenha conseguido recolher uma amostra de ADN para confirmar a identidade do tubarão, fotografias do animal levaram especialistas em tubarões a acreditar que o animal era muito provavelmente um tubarão-da-Gronelândia. Este estranho avistamento levanta questões sobre a verdadeira distribuição do tubarão-da-Gronelândia, que se acreditava estar restrito às águas geladas do Oceano Atlântico Norte.

Avistamento surpresa

O avistamento ocorreu ao largo da costa sul do Belize, perto da segunda maior barreira de recifes do mundo. Devanshi Kasana tinha baixado uma linha longa para as águas profundas que se situam na borda do Recife de Glover, um atol parcialmente submerso. O seu objetivo era apanhar e identificar tubarões-tigre para estudar o seu movimento e ecologia. O clima no dia do avistamento estava mau e a tripulação estava a colocar a hipótese de desistir. Mas quando puxaram a bobina…

"Soubemos imediatamente que havia algo pesado em jogo", diz Hector Martinez, um pescador que ajuda Devanshi Kasana na sua investigação. A bobina hidráulica da linha estava em esforço para trazer a sua captura à superfície. Depois de duas horas de luta, o tubarão finalmente apareceu.

No início, Devanshi Kasana e a tripulação não tinham a certeza do que estavam a ver. "Quando esse indivíduo chegou à superfície, não reconhecemos que espécie era, mesmo com a combinação dos nossos anos de experiência na pesca", conta.

A cientista pensou que podia ser um tubarão-de-seis-guelras, que pode ser encontrado em águas profundas do oceano em todo o mundo. Enviou uma fotografia do tubarão ao seu orientador de doutoramento, Demian Chapman, um diretor do Mote Marine Laboratory & Aquarium, na Flórida, que afirmou que não era um tubarão-de-seis-guelras. Segundo ele, era provavelmente um tubarão-da-Gronelândia.

Longe de casa?

Estes tubarões enormes podem atingir sete metros de comprimento e pesar 1,5 toneladas. Embora sejam conhecidos por caçar focas, peixes e lulas, os tubarões-da-Gronelândia são principalmente necrófagos e alimentar-se-ão dos restos de grandes mamíferos que encontram no seu caminho para o fundo do mar.

Os cientistas apelidaram recentemente os tubarões-da-Gronelândia de vertebrados vivos mais longos do mundo. Os cientistas estimam que esta espécie consegue viver mais de 400 anos e em 2016 um indivíduo de 272 anos foi encontrado ao largo da costa da Gronelândia. Os cientistas são capazes de determinar a sua idade por radiocarbono datando o tecido no centro dos seus olhos, composto por proteínas formadas quando o tubarão nasceu.

Os tubarões-da-Gronelândia são o maior peixe do Oceano Ártico, assim como o único tubarão encontrado lá durante todo o ano. Os seus níveis de população não são bem conhecidos, mas acredita-se que estejam em declínio e são considerados "vulneráveis" pela União Internacional para a Conservação da Natureza. Embora por vezes sejam vistos em águas rasas, podem viver em águas com cerca de 2200 metros de profundidade e tolerar temperaturas entre -2 e 7 graus Celsius.

Os tubarões adormecidos, o grupo de tubarões a que pertencem os tubarões-da-Gronelândia, estão adaptados a ambientes de água fria. Movem-se lentamente para conservar energia e os seus tecidos contêm altos níveis de compostos químicos semelhantes ao anticongelante que impedem a formação de cristais de gelo. Estas adaptações permitem-lhes viver nas águas mais gélidas do Ártico.

Portanto, encontrar um destes tubarões no Belize foi inesperado, embora tenham sido vistos tubarões adormecidos perto do equador várias vezes.

Um avistamento documentado de um tubarão-da-Gronelândia nos trópicos é "incrivelmente valioso", diz Brynn Devine, especialista em pesca do Ártico na conservação sem fins lucrativos Oceans North.

"Sabemos muito pouco sobre a sua distribuição longe dos polos. Estamos a aprender mais sobre estes tubarões a partir de observações como esta [...] mas ainda existem algumas lacunas de conhecimento relevantes na espécie", diz Brynn Devine.

Embora longe do Ártico, o mar profundo das Caraíbas também é muito frio e, aparentemente, mais do que adequado para estes animais. Na verdade, diz Devanshi Kasana, é possível que os tubarões adormecidos, incluindo os tubarões-da-Gronelândia, possam habitar mares profundos em todo o mundo. Mas avistamentos como estes são escassos.

"Não sabemos muito sobre o mar profundo nas Caraíbas", diz Dave Ebert, biólogo de tubarões e autor de Sharks of the World. "Foi uma sorte esta aluna ter conseguido tirar uma fotografia deste tubarão, senão talvez nunca soubéssemos que estava ali."

Embora a especialista de tubarões Devanshi Kasana e a sua equipa não tenham apanhado o que procuravam naquele dia, a investigadora está contente por ter conseguido documentar a presença deste tubarão na área.

O governo belga declarou recentemente três atóis (incluindo o Recife de Glover e as águas profundas à sua volta) como áreas protegidas para tubarões.

"Estamos muitíssimo entusiasmados por termos tropeçado em algo tão sobrenatural", diz Devanshi Kasana, acrescentando que espera que a descoberta "ajude a salvaguardar quaisquer criaturas não descobertas que vagueiem pelas águas de Glover".

 

Este artigo foi publicado originalmente em alemão no site nationalgeographic.com

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