O que é que matou os dinossauros: novas ideias sobre o massacre

O asteróide que bateu contra a Terra há 66 milhões de anos atrás foi um dos fatores contribuintes, mas não o único culpado na extinção dos dinossauros.

11 fevereiro 2013

Novas perspetivas sobre o asteroide que se pensa ter morto os dinossauros sugerem que isso pode ter sido apenas o golpe final e que os répteis já estavam a sofrer de um clima fastidioso solicitado por erupções vulcânicas muito antes do meteorito os atingir.

"O impacto [do asteroide] foi o golpe de misericórdia", disse Paul Renne, geólogo da Universidade da Califórnia, Berkeley, num comunicado.

A pesquisa, detalhada a 8 de fevereiro num artigo da revista Science, acrescenta ao debate científico em curso sobre o que realmente matou os dinossauros.

Esse debate, que já girava em torno da questão de saber se o culpado foi um asteroide ou as mudanças climáticas induzidas pelo vulcão, evoluiu para considerar a possibilidade de que talvez estivessem envolvidos múltiplos fatores ambientais.

Renne e a sua equipa determinaram recentemente a data mais precisa para o asteroide, que ocorreu na Península de Yucatán no que é hoje o México.

Usando uma técnica de datação de alta precisão em tektites - rochas do tamanho de pedras formadas durante o impacto do meteorito - do Haiti que foram criadas durante o evento, a equipa concluiu que o impacto ocorreu há 66.038.000 anos atrás - um pouco mais tarde do que se pensava.

Quando os limites de erro são tomados em consideração, a nova data é a mesma que a data da extinção, segundo constata a equipa, fazendo com que os eventos sejam simultâneos.

Renee disse que as novas descobertas devem fazer esquecer quaisquer dúvidas restantes sobre se um asteroide foi o fator principal no desaparecimento dos dinossauros.

"Já mostrámos que estes eventos são síncronos até ao mais pequeno detalhe", disse ele," e, portanto, o impacto desempenhou claramente um papel importante na extinção."

Isso não quer dizer, contudo, que o asteroide - que esculpiu a chamada cratera de Chicxulub - foi a única causa da extinção dos dinossauros.

As provas sugerem agora que as erupções vulcânicas maciças na Índia que antecederam o asteroide também desempenharam um papel, desencadeando mudanças climáticas que já estavam a eliminar alguns grupos de dinossauros.

Por exemplo, "ninguém nunca encontrou um fóssil de dinossauro não-aviário exatamente na camada de impacto", disse Renne num email. "Assim, estritamente falando, os dinossauros não-aviários" - os dinossauros não relacionados às aves - "podiam já ter sido extintos no momento do impacto."

Morte Vinda dos Céus

A ideia de que o vulcanismo foi responsável pelo desaparecimento dos dinossauros, na verdade, antecede a teoria do impacto, e que se encaixa bem com o que se sabe sobre outros eventos de extinção em massa da Terra.

"Muitas das outras extinções em massa foram encontradas para concorrer com erupções vulcânicas de grande escala", disse Heiko Palike, um Paleoceanográfico da Universidade de Bremen, na Alemanha.

Mas na década de 1980, a equipa de pai e filho, Luis e Walter Alvarez, físico e cientista planetário, respetivamente, apresentaram uma nova teoria audaz.

Depois de descobrir que uma camada de argila que é encontrada em todo o mundo e que coincide com o fim do período Cretáceo é enriquecida em irídio - um elemento raro na Terra, mas comum em rochas espaciais - propuseram que um meteorito dizimou os dinossauros.

"À medida que a teoria do impacto assumiu o poder, especialmente com os cientistas mais físicos ... o vulcanismo perdeu terreno", explicou Renne.

A teoria do impacto ganhou novo impulso na década de 1990, quando os cientistas descobriram uma cratera de largo impacto a 110 milhas (180 quilómetros) na Península de Yucatán, que datava ao limite entre os períodos Cretáceo e Terciário - o chamado limite KT - quando os dinossauros desapareceram.

O tamanho da cratera indicava que o que quer que seja que a tivesse criado tinha cerca de 6 milhas (10 quilómetros) de diâmetro. Se um asteroide desse tamanho colidisse com a Terra teria tido consequências devastadoras, incluindo ondas destrutivas de pressão, incêndios globais, tsunamis e uma "chuva" de rocha fundida a reentrar na atmosfera.

Além disso, "muito material em partículas adicional teria ficado à tona na atmosfera por semanas, meses, talvez anos, bloqueando a radiação solar incidente e matando, assim, a vida vegetal e causando quedas catastróficas em temperaturas", explicou Hans-Dieter Sues, paleontólogo do Museu Smithsoniano Nacional de História Natural, em Washington, DC.

Teoria Híbrida para a Extinção dos Dinossauros

A teoria do vulcanismo uma vez abandonada tem visto um renascimento da sua sorte nos últimos anos, no entanto, como resultado de novas perspetivas sobre um período de sustentada atividade vulcânica antiga na Índia e a descoberta de que a diversidade de dinossauros podia já ter vindo a diminuir antes do asteroide.

O debate agora é "se o impacto de Chicxulub foi a" arma fumegante ", como muitos pesquisadores afirmam," disse Sues, "ou um dos vários fatores causais, como forma de "Murder on the Orient Express”.

Renne pertence ao acampamento que pensa que uma série de erupções vulcânicas na Índia que produziam lava antigos fluxos conhecido como as Armadilhas Deccan causou variações climáticas dramáticas, incluindo ondas de frio longas, que já podem ter abatido os dinossauros antes do asteroide os atingir.

"Parece claro que o vulcanismo por si só, sem uma escala suficientemente maciça e rápida, não possa provocar extinções", disse Renne. "Assim, a minha sugestão é que o impacto provavelmente foi a gota de água, mas não a única causa."

Questões por Responder

No entanto, a nova teoria híbrida ainda tem algumas questões importantes por responder, como por exemplo relativamente às erupções vulcânicas indianas terem afetado os dinossauros.

"Algumas pessoas dizem que se olhar para a erupção do Monte Pinatubo [em 1991], ela congelou a Terra por um curto período de tempo devido ao aerossol e à poeira que foi expulsa", disse Pälike.

Mas "outros dizem que os vulcões a longo prazo provavelmente bombeiam mais dióxido de carbono na atmosfera e realmente aquecem o planeta, pelo menos temporariamente."

Também não está claro como as erupções Deccan Traps foram espalhadas no tempo. "Sabemos que elas começaram há alguns milhões de anos antes do final dos Cretáceos e duraram vários milhões de anos, estendendo-se mesmo para além do [impacto de um asteroide]", disse Palike.

"No entanto, algumas pessoas sugeriram que havia aglomerados de erupções que aconteceram dentro de um intervalo de poucas dezenas de milhares de anos."

Saber o horário das erupções é importante, acrescentou Pälike, porque se elas estivessem a acontecer perto do fim dos Cretáceos, é mais provável que tenham desempenhado um papel na extinção dos dinossauros do que se a maioria das erupções tiver acontecido dois milhões de anos antes.

Pälike pensa que a datação mais precisa das camadas de cinzas vulcânicas na Índia pode ajudar a responder a algumas das perguntas pendentes: "Esse é o próximo passo do quebra-cabeças."

A fixação da causa da extinção dos dinossauros não é apenas de interesse académico, disse Jonathan Bloch, curador associado de paleontologia de vertebrados no Museu Florida de História Natural da Universidade da Flórida.

"É importante para nós compreender como os ecossistemas respondem a grandes perturbações", disse Bloch, "seja uma mudança climática gradual ou um evento catastrófico. Estas são todas as coisas que nós temos que pensar como atuais seres humanos no planeta."

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