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No rasto do chá milagroso da África do Sul

Apreciado pelas suas qualidades medicinais, o chá de rooibos está ligado à história do país e ao património indígena.

Por Elizabeth Warkentin
Publicado 11/08/2022, 11:30
Quinta de Rooibos

Fileiras de arbustos rooibos alinhadas numa herdade na encosta de Clanwilliam, África do Sul. O rooibos, popular pelos seus benefícios para a saúde, está presente nas casas de quase todas as famílias sul-africanas, mas só cresce na região de Cederberg.

Fotografia por Christian Heeb, Laif, Redux

Para os indígenas Khoi e San da África do Sul, o chá de rooibos é como o leite materno, diz Barend Salomo. Diretor-geral da Cooperativa Wupperthal Original Rooibos (WORC), Barend Salomo diz que cresceu a beber a bebida sem teína.

"Tive seis irmãs e cinco irmãos. Todos nós fomos amamentados. Quando a minha mãe estava ocupada a alimentar um bebé, substituía o peito por uma garrafa de rooibos pequena e dava a outro dos seus filhos", conta Barend Salomo.

"As crianças sul-africanas bebem chá de rooibos preto com mel antes de começar a beber refrigerantes", diz Antje Mouton, de Joanesburgo. "Tem um sabor ótimo e é reconfortante. Também ajuda em todos os tipos de doenças. Desidratado? Chá de rooibos. Febre? Chá de rooibos. Inflamação? Mais uma vez, rooibos.  

No Salão de Chá da Malásia, em Alameda, Califórnia, uma colher cheia de folhas de chá rooibos é misturada com coco e lavanda. O rooibos é apreciado em todo o mundo. Nelson Mandela bebia este chá, assim como o Arcebispo Desmond Tutu. Quando se retirou da vida pública em 2000, Tutu, premiado com o Prémio Nobel da Paz, disse que queria mais tempo para beber chá com a mulher.

Mouton, a gerente de operações da Martin Meyer Safaris, treina cães para uso em unidades anti-caça furtiva K9. Até dá rooibos frio aos seus dois Malinois belgas depois de um longo dia fora. "Se estiver muito calor, damos-lhes uma tigela cheia de gelo."

Nos últimos anos, o rooibos rico em antioxidantes (palavra holandesa para "arbusto vermelho" e pronunciada roy-boss) ganhou um culto com origem fora da África do Sul entre os defensores da medicina natural. No país, desenvolveu-se uma modesta indústria de turismo de chá, com o objetivo de atrair viajantes para além das vinhas da África do Sul e dos safaris da vida selvagem.

Em 2021, foi concedido o estatuto de "denominação de origem protegida" (DOP) ao rooibos pela União Europeia. A designação garante a qualidade e salvaguarda do nome de um alimento ou produto vitivinícola que provém de uma região específica e segue um determinado processo tradicional. O rooibos é o único produto africano a integrar o registo, que inclui alimentos especiais como o queijo Parmigiano Reggiano e o champanhe.

Mas na África do Sul, o rooibos é mais do que uma bebida; é um modo de vida. Os viajantes vão descobrir que o chá está indissociavelmente ligado à cultura e história do país, repleta de lutas dos povos indígenas pela equidade e inclusão. Os povos Khoi e San (que por vezes são identificados coletivamente como Khoisan) foram os primeiros a apurar as inúmeras propriedades medicinais da planta, transformá-la em chá e introduzi-la aos colonos holandeses. No entanto, até recentemente, não tinham sido reconhecidos pelos seus conhecimentos tradicionais nem colheu nenhum dos benefícios da moderna indústria multimilionária de rooibos.

Em 2018, após quase uma década de negociações, os indígenas foram formalmente reconhecidos como os tradicionais detentores de conhecimento sobre o rooibos e foi-lhes prometida uma compensação pelo seu papel seminal na indústria. Em julho de 2022, após quatro anos de atrasos governamentais, as comunidades receberam finalmente o primeiro pagamento do Conselho de Rooibos.

História e benefícios para a saúde do chá de rooibos

O rooibos, ou Aspalathus linearis, é um arbusto cujos ramos jovens são frequentemente avermelhados. O arbusto carrega agulhas verdes em vez de folhas, e na primavera, floresce com flores amarelas.

Há apenas um lugar no mundo onde os rooibos crescem selvagens ou podem ser cultivados - a região de Cederberg, uma área montanhosa duas horas a nordeste da Cidade do Cabo, que tem o clima, o solo e as condições propícias ao crescimento saudável dos arbustos vermelhos. Muitos agricultores empreendedores tentaram cultivar rooibos em outros locais, mas até à data nenhum conseguiu.

Para processar rooibos para chá, as agulhas e os caules devem ser cortados e "machucados" (esmagados ou espremidos para tirar o sumo), fermentados em pilhas e deixados a secar ao sol. O processo transforma as folhas com a sua distinta tonalidade castanho avermelhada. O chá é peneirado em diferentes graus, depois esterilizado/pasteurizado para consumo humano.

Embora tenham sido realizados poucos estudos científicos, verificou-se que o chá de rooibos pode melhorar a saúde do coração, reduzir o risco de cancro e beneficiar as pessoas que sofrem de diabetes. Há também evidências anedóticas de que o rooibos alivia as cólicas em bebés e ajuda a aliviar dores de cabeça, erupções cutâneas, eczema, queimaduras simples e padrões de sono perturbados, entre outros benefícios. Historicamente, os povos Khoi e San colhiam as agulhas do arbusto vermelho, misturavam-nas com gordura animal e esfregavam a pomada na pele como um agente anti-inflamatório ou antienvelhecimento.

Esquerda: Superior:

As folhas de chá de rooibos cultivadas são cortadas, embaladas e carregadas num reboque para serem transportadas para Clanwilliam para posterior processamento.

Fotografia por Chris Wallberg, Picture-Alliance, AP Images
Direita: Inferior:

Um trabalhador da Skimmelberg trata as folhas de rooibos antes de as embalar.

Os colonos chamavam ao chá "bebida do homem pobre", já que era muito mais barato do que o chá preto importado da Europa e da Ásia. No entanto, na década de 1930, depois de se terem apropriado do conhecimento tradicional das mesmas pessoas que o partilhavam, os colonos europeus começaram a exportar rooibos quando se tornou possível cultivá-lo como um produto comercial.

Hoje, a África do Sul produz anualmente cerca de 20.000 toneladas da infusão aromática - mais do triplo da quantidade que rendeu na década de 1990. Pelo menos 8.000 toneladas são exportadas para mais de 50 países por ano. O extrato de rooibos também é adicionado a centenas de produtos, tais como cosméticos, produtos cozinhados e bebidas alcoólicas.

 

Wupperthal, a casa do rooibos

"O rooibos faz parte da cultura aqui", diz Barend Salomo. "Não se pode separar o rooibos do povo."

Barend Salomo nasceu e cresceu em Wupperthal, uma aldeia em Cederberg. Com o seu pai, aprendeu a colecionar rooibos na natureza; com a sua mãe, aprendeu a prepará-lo para ser consumido. Agora o filho está a seguir os seus passos.

Na WORC, Barend Salomo ajuda a gerir uma cooperativa de 66 produtores de rooibos que cultivam 89.000 hectares de terra, utilizando métodos agrícolas biodinâmicos. Quando, em 2018, os Khoisan souberam que estavam finalmente a ser reconhecidos pelos seus conhecimentos e contribuições, Barend Salomo derramou lágrimas de alegria. 

O acordo com o Conselho Rooibos, que representa a indústria, destina-se a fornecer anualmente cerca de 15 milhões de rands (cerca de 962 mil euros) para os milhares de Khoi e San na África do Sul. Uma percentagem dos fundos permanecerá num fundo destinado à educação, ao desenvolvimento dos jovens e ao desenvolvimento de competências, e poderá incluir cuidados de saúde e terras.

"Estas verbas trazem algum tipo de dignidade ao nosso povo", diz Barend Salomo. "Ainda assim, é só o começo."

Seguir o rasto do rooibos

Viajantes curiosos podem aprender mais sobre a casa de rooibos rumando ao norte pela N7 da Cidade do Cabo até à pitoresca cidade de Clanwilliam no Cederberg. Apresentando-se como a "Capital do Chá de Rooibos", Clanwilliam oferece oportunidades para degustações de chá na Rooibos Tea House e na nova Casa de Rooibos. Os visitantes podem visitar Skimmelberg, uma fazenda de rooibos orgânicos 29 quilómetros a sul de Clanwilliam.

A pintura de caverna do povo San pode ser vista na parede de uma saliência rochosa na região de Cederberg, na África do Sul, o único lugar onde os arbustos de rooibos crescem.

Aqueles que querem aprofundar a história dos rooibos e a ligação indígena à planta devem seguir mais longe na estrada até à aldeia remota - ou em inglês sul-africano, dorpie - de Wupperthal. Localizada a 74 quilómetros a leste de Clanwilliam, Wupperthal é uma histórica aldeia da missão Morávia de edifícios ao estilo Cabo Holandês, caracterizada por telhados de colmo, empenas centrais e exteriores caiados de branco.

Aqui é possível conhecer os descendentes dos habitantes originais de Cederberg. Barend Salomo diz que a cidade está a planear acomodações turísticas que irão abrir nos próximos seis meses. A comunidade espera desenvolver mais oportunidades de ecoturismo, como a experiência de quatro dias de caminhadas e campismo oferecida pela Live the Journey.

As degustações de chá podem ser apreciadas juntando caminhadas guiadas ao longo de um trilho designado que passa por 13 postos avançados. Os visitantes também podem provar chás na unidade de processamento de rooibos da WORC na cidade.

Chegando à localização de Wupperthal no final de uma estrada de cascalho acidentada e sinuosa, os viajantes descobrem uma terra de extraordinária diversidade botânica. A arte rupestre indígena está espalhada pela área, e o terreno pedregoso e montanhoso está repleto de grutas, formações rochosas e árvores endémicas, arbustos e flores, nomeadamente as proteas de neve e o cedro Clanwilliam criticamente ameaçado. O Cederberg é também um paraíso para pássaros, e no início da primavera (agosto e setembro) tapetes de flores silvestres transformam esta região maioritariamente árida numa explosão de cor.

Acima de tudo, Wupperthal é rooibos. Na verdade, a cidade depende do chá "milagre" para a sua própria sobrevivência. Este é um grande peso para Barend Salomo, que se sente responsável pelo bem-estar do seu povo. Para aliviar o humor, pergunto se ele próprio bebe rooibos, se ele gosta do seu sabor distinto - um sabor doce a nozes que é muitas vezes comparado ao chá de hibisco. 

"Bebo-o durante todo o dia", diz com um sorriso. "Quente e frio. E quando chegar a casa, vou tomar um copo antes de ir para a cama. Relaxa-me."

 

Sediada no Canadá, Elizabeth Warkentin é uma escritora freelancer e fotógrafa de viagens que cobre a cultura, história, natureza e vida selvagem para o Smithsonian, The Guardian, BBC, Toronto Star, entre outros.

 

Este artigo foi publicado originalmente em inglês no site nationalgeographic.com

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